La pierre extraterrestre Hypathie proviendrait d'une étoile qui a explosé

Nous possédons sur Terre un fragment direct d’une explosion d’étoile en supernova. C’est du moins ce qu’a conclu une étude parue dans la revue Icarus : après une analyse minutieuse d’une petite pierre de seulement 30 grammes trouvée en 1996 dans le sud-ouest de l’Égypte, les chercheurs ont conclu sur sa seule origine possible : une supernova thermonucléaire, résultat d’une double mort d’étoile.

Un processus par élimination

Mais pourquoi, alors qu’elle a été découverte plus de 25 ans auparavant, ce n’est qu’aujourd’hui que l’on sait d’où elle vient ? Les chercheurs le détaillent dans leur étude : ils ont dû scruter chaque autre origine possible avant de valider celle-ci. Tout a commencé par l’étude de sa composition isotopique : quels sont les isotopes contenus et en quelle proportion. Ils ont d’abord trouvé un rapport en argon 40Ar / 36Ar bien trop petit pour qu’elle puisse être d’origine terrestre. Ils ont ensuite pensé à une météorite, donc un fragment d’astéroïde, mais là encore, la composition de la pierre ne correspondait pas.

C'est cette toute petite pierre de seulement 30 grammes qui a conduit les chercheurs à remettre en question les modèles de formation du système solaire. © Jan D. Kramers et al.
C'est cette toute petite pierre de seulement 30 grammes qui a conduit les chercheurs à remettre en question les modèles de formation du système solaire. © Jan D. Kramers et al.

Dans un précédent article de 2018, Futura évoquait alors une autre hypothèse : celle qu’Hypatie soit le fragment d’une comète, qui daterait des tout premiers débuts du Système solaire il y a 4 milliards d’années. Mais même cette possibilité a été remise en cause. En effet, sa composition ne ressemble en rien à celle qu’aurait pu avoir le Système solaire, à aucun moment de son histoire. Mais elle a questionné les chercheurs au point de revoir les modèles de sa formation : impossible d’obtenir une composition similaire à celle d’Hypatie.

« Nous avons trouvé un modèle cohérent d'abondance d'oligo-éléments qui est complètement différent de tout ce qui se trouve dans le système solaire, primitif ou évolué. Les objets de la ceinture d'astéroïdes et les météores ne...

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