La phosphine sur Vénus finalement liée à une activité volcanique ?

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La présence de phosphine dans l'atmosphère de Vénus, si elle est confirmée, pourrait s'expliquer par un volcanisme encore actif.

Le 14 septembre 2020, une équipe de l'Université de Cardiff, au Pays de Galles, dans l'atmosphère de Vénus. La phosphine ou phosphure d'hydrogène (PH3) est un gaz incolore et inodore, fortement toxique, qui est produit par des micro-organismes sur Terre. Sa présence autour de Vénus était inattendue car elle n’est pas censée résister à l'atmosphère acide de la jumelle de la Terre. Aussi, les auteurs de l'étude ont évoqué la possibilité qu'elle puisse être produite par une forme de vie présente dans les nuages de Vénus. Une annonce très mal accueillie par le reste de la communauté scientifique qui y voyait là une volonté de faire le "buzz" plutôt qu’un travail rigoureux. Aujourd’hui, une nouvelle étude soutient que ce gaz pourrait être produit par des volcans explosifs.

L’hypothèse volcanique

"La phosphine ne nous parle pas de la biologie de Vénus", a déclaré dans un communiqué Jonathan Lunine, du département d'astronomie de l’Université de Cornell à New York. "Cela nous parle de sa géologie. La science pointe vers une planète qui a un volcanisme explosif actif aujourd'hui ou dans un passé très récent". D’après ses travaux, publiés dans les , le volcanisme pourrait permettre de projeter dans la haute atmosphère vénusienne du phosphure, une forme de phosphore présente dans le manteau de la planète. Une fois dans l’atmosphère, ce phosphure réagirait avec l’acide sulfurique de l’atmosphère pour former de la phosphine.

Cette étude fournirait donc une explication abiotique à la détection par l’équipe de Jane Greaves en 2020. Mais cette identification est elle-même sujette à caution après que les responsables du réseau ALMA (qui avait servi à repérer la phosphine) aient reconnu des erreurs de calibrage. Pour la chercheuse, il fallait revoir à la baisse la quantité de phosphine à entre 1 et 5 parties par milliard dans l’atmosphère, contre 20 initialement. Tandis que d’autres auteurs estimaient même cette détection nulle et non avenue.

Replonger dans de vieilles données

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