Phénomène météo extraordinaire : la foudre volcanique

Encore plus impressionnante que les éclairs qui jaillissent sous un orage, la foudre volcanique rend les éruptions de volcans encore plus incroyables. L'éruption du volcan Honga Tonga, en janvier 2022, a été capable de produire environ 200.000 éclairs en l'espace d'une heure ! Toutes les éruptions volcaniques ne génèrent pas de foudre et les connaissances sur la formation du phénomène sont encore à l'état de recherche.

L'électricité est générée par la friction de différentes particules

Comme dans les cas des orages électriques, la foudre volcanique démarre par de l'électricité statique présente dans l'atmosphère, avant d'être rejetée sous forme d'éclairs. Les particules de glace sont un composant nécessaire à la formation de la foudre, lors d'un orage classique ou lors d'une éruption volcanique. Lorsque l'air brûlant de l'éruption s'élève dans le ciel, il rencontre de l'air plus froid dans l'atmosphère, d'autant plus si le panache de fumée s'élève haut dans les airs. L'eau dans le panache de fumée se met alors à geler et forme des particules de glace qui entrent en collision les unes avec les autres. Les ions de glace qui ont une charge positive continuent de monter et s'agglomèrent entre eux plus hauts dans l'atmosphère.

Un phénomène de triboélectricité se met alors en place : il s'agit de charges par friction, avec des éléments de natures différentes. En plus des particules de glace qui s'entrechoquent, des morceaux de roches et de cendres sont présents dans cette ascension tumultueuse vers le ciel. En se cassant en d'innombrables petits morceaux, les particules de roche se chargent en électricité. La radioactivité qui est naturellement présente dans les particules de cendres peut également influencer la charge électrique qui se met en place, selon certaines études.

La foudre du volcan Cordón Caulle au Chili. © Daniel Basualto
La foudre du volcan Cordón Caulle au Chili. © Daniel Basualto

La hauteur du panache de cendres entre en jeu

La hauteur du panache de cendres a également un impact sur la formation de la foudre : lorsque...

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