Les petits tyrannosauridés n'étaient pas plus grands qu'un chien à la naissance

Julie Kern, Rédactrice scientifique
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À la fin du Crétacé supérieur, les tyrannosauridés régnaient en maîtres sur la terre. La plus grande espèce de cette famille de dinosaures était le Tyrannosaurus rex avec plus de 12 mètres, de la pointe de la gueule au bout de la queue, mais ses cousins étaient tout aussi gigantesques. Moins connus, les Albertosaurus et les Daspletosaurus pouvaient atteindre les neuf mètres de long. Comme le T. rex, ils vivaient en Amérique du Nord, mais aucune de ces trois espèces n'a coexisté.

Le plus grand tyrannosaure enfin identifié

Ces dinosaures étaient des géants à l'âge adulte, mais les scientifiques en savent peu sur leurs premières années de vie. Une équipe de paléontologues rattachée à des universités écossaises, canadiennes et américaines dresse un portait inattendu des jeunes tyrannosauridés grâce à l'analyse d'une mâchoire et des dents fossilisées d'un Albertosaurus et d'un Daspletosaurus identifiées au Canada et aux États-Unis. Leur article a été publié dans Canadian Journal of Earth Science.

Vue d'artiste d'un bébé tyrannosaure. © Julius Csotony
Vue d'artiste d'un bébé tyrannosaure. © Julius Csotony
La mâchoire fossilisée de tyrannosauridés analysées. © Greg Funston
La mâchoire fossilisée de tyrannosauridés analysées. © Greg Funston

Un bébé dinosaure de la taille d'un chien

En considérant la taille des fossiles, ceux-ci semblent appartenir à des jeunes dinosaures tout juste sortis de l'œuf. Ils mesuraient alors environ 1 mètre de long, les scientifiques ont estimé leur taille à celle d'un border collie, une race de chien de berger. Bien que jeunes, ils possédaient déjà les mâchoires caractéristiques des tyrannosauridés. En effet, l'os de la mâchoire de trois centimètres, appartenant à un jeune Daspletosaurus, démontre déjà les structures propres aux adultes, comme le « menton », et les dents fossilisées présentent aussi des denticules sur les carènes, une caractéristique qui distingue les tyrannosauridés des autres théropodes.

Les paléontologues n'ont pas réussi à mettre la main sur les fossiles d'œufs, mais ils estiment leur taille à environ 40 centimètres de haut. « Ces ossements sont...

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