Un petit trou noir découvert à 1500 années-lumière de la Terre

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Une équipe de chercheurs de l'université de l'Ohio a observé le plus proche trou noir de la Terre, et sans doute l'un des plus petits jamais détectés : 3 masses solaires. Sa densité est telle qu'il déforme l'étoile autour de laquelle il gravite, trahissant sa présence.

Ce n’est pas tous les jours que des astrophysiciens annoncent avoir observé... Une licorne ! Fait plus troublant encore : elle n’est ni blanche, ni cornue. C’est au contraire un objet noir et rond : un trou noir. Si elle est confirmée, sa masse estimée à 3 fois celle du soleil en fait le plus petit observé à ce jour. Et à seulement 1500 années-lumière de la Terre, c'est aussi le plus proche. Mais quel rapport avec les licornes ? L'équipe de chercheurs de l’université de l’Ohio (États-Unis) à l’origine de cette publication à venir dans a simplement voulu faire un petit clin d’œil. D’abord, l’objet a été détecté dans la constellation de la Licorne. Ensuite, et surtout, il appartient à une catégorie de trous noirs extrêmement rares : ceux de moins de 5 masses solaires. Pas aussi rares que les licornes, mais presque...

Une géante rouge déformée façon “ballon de rugby”

La présence de ce trou noir a été révélée par sa compagne, l’étoile V723 Mon, une géante rouge 173 fois plus brillante que le Soleil, et déjà scrutée par de nombreux télescopes. Mais c’est TESS, le télescope spatial de la Nasa spécialisé dans la traque d’exoplanètes, qui a révélé le pot aux roses. En analysant de près les données enregistrées par l’instrument, les chercheurs ont remarqué que la luminosité de l’étoile était régulièrement perturbée par un objet qu’il ne pouvait pas voir. Dans un premier temps, cela évoque le passage d’une exoplanète devant son étoile. C’est ainsi, par la méthode dites des transits, qui s’apparente à une mini-éclipse, que bon nombre d’exoplanètes sont découvertes. Mais ça ne colle pas car non seulement, le compagnon de V273 Mon perturbe sa luminosité, mais aussi sa forme ! L’étoile subit de puissantes forces de marées. “Tout comme la gravité de la Lune déforme les océans de la Terre, produisant des marées, le trou noir déforme l'étoile en une forme semblable à celle d’un ballon de football [football américain, donc proche d’un ballon de rugby]”, déclare Todd Thomson, co-aute[...]

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