Peste noire : l'origine exacte de la pandémie identifiée des siècles plus tard

Bien avant la pandémie de Covid-19, il y a eu celle de la peste noire, la plus importante que l'humanité ait jamais connue. Causée par la bactérie Yersinia pestis, la maladie a fait son entrée en Europe vers 1347 via, selon toute vraisemblance, les routes commerciales en provenance d'Asie centrale. En l'espace de sept ans, la peste noire a tué environ 60 % de la population européenne. Cette première vague qui a déferlé entre 1346 et 1353 a permis l'émergence d'une multitude d'épidémies secondaires en Europe, au Moyen-Orient et en Afrique du Nord qui se sont propagées jusqu'à la fin du XIXsiècle.

Remonter le temps et mettre le doigt sur l'origine de ces 500 ans d'épidémie restait un véritable défi pour les scientifiques, jusqu'à la publication récente dans Nature de nouvelles données génomiques qui permettent de localiser géographiquement et temporellement le début de l'épidémie de peste noire. Selon cette équipe pluridisciplinaire d'historiens et de biologistes, elle a commencé dans les environs montagneux du lac Issyk-Kul, situé aujourd'hui au Kirghizistan, en 1338 très précisément.

La localisation du lac Issyk-Kul au Kirghizistan. © Maria A. Spyrou et al., Nature 2022
La localisation du lac Issyk-Kul au Kirghizistan. © Maria A. Spyrou et al., Nature 2022

Découverte de la plus ancienne souche de peste chez un fossile humain

Des preuves archéologiques...

Cette conclusion est issue de preuves archéologiques et génétiques. En effet, des précédentes recherches, faites en 1886, avaient identifié des tombes datant de 1338-1339 aux abords du lac Issyk-Kul portant une inscription spécifique en syriaque – la langue parlée par ces communautés locales – interprétée comme signifiant « pestilence ». De toute évidence, une maladie a fait de nombreuses victimes dans la région quelques années avant que la peste noire n'arrive en Europe.

Cette hypothèse débattue de longue date dans la communauté scientifique s'opposait à celle, plus populaire, qui plaçait les débuts de la peste noire en Chine. « Nous avons pu enfin montrer que l'épidémie mentionnée sur les pierres...

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