Patient bizarre : des poils noirs recouvrent sa langue

Un jeune homme de 24 ans se présente dans un hôpital de Tampa en Floride avec une langue noire recouverte de « poils ». Pas de doute pour les médecins, il s'agit d'une lingua villosa nigra, une affection de la langue qui colore en noir les papilles filiformes – qui ne sont pas impliquées dans la perception du goût mais remplissent un rôle mécanique. Reste à comprendre l'origine de cette infection peu fréquente.

Le patient semble en bonne santé, il ne fume pas et sa langue noire ne s'accompagne pas d'autres symptômes comme de la fièvre, ou des ganglions gonflés. Il indique aux médecins qu'il suit un traitement de ciprofloxacine et de doxycycline. Les pièces du puzzle commencent à s'assembler.

Une lingua villosa nigra chez un patient jeune. © Asha Ramsakal, The NEJM
Une lingua villosa nigra chez un patient jeune. © Asha Ramsakal, The NEJM

Une infection opportuniste due à une levure

Un prélèvement sur la langue du patient permet d'identifier le responsable de ce tapis noir : Candida albicans, une levure commensale qui est offensive dans la majorité des cas, mais qui peut devenir pathogène quand les conditions lui sont favorables. Ici, c'est le traitement antibiotique du jeune homme, surtout la doxycycline, qui a permis la prolifération du micro-organisme.

Plusieurs cas de lingua villosa nigra sont décrits dans la littérature scientifique avec des points communs : les patients développent la maladie alors qu'ils suivent un traitement antibiotique ou à base de bismuth pour soigner un problème de santé distinct – dans ce cas précis, une infection des voies respiratoires supérieures. La consommation excessive de tabac peut favoriser cette affection impressionnante, bien que des cas chez des non-fumeurs ont également été rapportés. Si Candida albicans est à l'origine de la plupart des infections, d'autres micro-organismes dits chromogènes peuvent être responsables de l'aspect caractéristique noir et velu de la langue.

Si elle est impressionnante, la lingua villosa nigra est une maladie bénigne qui se résorbe en quelques jours avec le traitement...

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