Parker Solar Probe, première sonde spatiale de l'histoire à s'approcher si près du Soleil !

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C’est la première fois dans l’histoire qu’un engin spatial « touche » le Soleil : la sonde solaire Parker vient d’entrer dans la couronne solaire (la partie externe de son atmosphère) afin d’y étudier les particules et les champs magnétiques solaires.

La sonde solaire Parker bat de nouveau un record en traversant l'atmosphère du Soleil ! © Nasa

Des passages dans l’atmosphère solaire riches en découvertes

La limite entre l’atmosphère solaire et l’espace interplanétaire est floue, puisque le Soleil ne possède pas de surface solide. Elle est appelée surface critique d’Alfvén, et est caractérisée par le point où la gravité et le champ magnétique du Soleil ne parviennent plus à retenir les particules sans cesse poussées vers l’extérieur par la chaleur de l’étoile. Les entrées et sorties successives de la sonde Parker ont d’ailleurs montré que la limite d’Alfvén ne suivait pas une forme de boule bien arrondie, mais présentait plutôt des formes de crêtes et de vallées, comme « plissant » sa surface.

Les prochaines visites au Soleil de Parker Solar Probe sont encore plus proches ! © Nasa, Goddard Space Flight Center, Mary P. Hrybyk-Keith
Les prochaines visites au Soleil de Parker Solar Probe sont encore plus proches ! © Nasa, Goddard Space Flight Center, Mary P. Hrybyk-Keith

À cette proximité du Soleil, la sonde est capable de mesurer les conditions qui règnent dans l’atmosphère solaire comme jamais il n’avait été possible auparavant, marquant d’importants progrès dans la compréhension de notre étoile. La sonde avait par exemple identifié des structures magnétiques en « lacets » dans le vent solaire, mais bute encore sur l’identification de leur origine.

La sonde continuera de s’approcher de plus en plus du Soleil avec un prochain passage dans la couronne prévu pour janvier 2022, fournissant des données sur des phénomènes impossible à étudier depuis la Terre.

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