Des pannes sur Ariane 5 pourraient reporter le lancement du télescope spatial James-Webb

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Lors des lancements de février et août 2020, les coiffes du lanceur Ariane 5 ne se sont pas séparées de façon nominale, provoquant des vibrations au-dessus des limites admises. Si ce défaut a été sans incidence sur les satellites déployés en orbite, ArianeGroup, Ruag (qui construit les coiffes) et Arianespace prennent ce problème très au sérieux. Depuis ce dernier lancement, Ariane 5 est immobilisée au sol le temps des investigations. À ce jour aucune date de retour en vol n'a été communiquée. Arianespace a refusé de donner un calendrier pour les prochains lancements d'Ariane 5, indiquant néanmoins que deux vols étaient prévus avant le lancement de l'observatoire spatial James-Webb (JWST).

En prévision du lancement du James-Webb, ce « problème » est évidemment un sujet d’inquiétude et parmi les travaux en cours chez Ruag pour comprendre et corriger ces anomalies, on évalue aussi quels effets un niveau de vibrations anormalement élevé pourrait avoir sur la belle mécanique de l’observatoire spatial et les missions futures. Il faut savoir qu’en raison de la taille du miroir primaire du JWST (6,5 mètres), ce dernier ne pouvait pas être construit d’un seul tenant car aucun lanceur en service ne peut emporter un miroir aussi grand. C’est pourquoi il a été décidé de concevoir un miroir repliable en trois sections qui serait déployé une fois le télescope arrivé dans l’espace ! Des vibrations trop importantes pourraient endommager le mécanisme de déploiement, voire le rendre inopérant.

Le télescope spatial James Webb déploie pour la première fois son miroir en conditions quasi réelles

Le télescope spatial James-Webb dans sa configuration de lancement, c'est-à-dire miroir et bouclier thermique repliés. © Northrop Grumman
Le télescope spatial James-Webb dans sa configuration de lancement, c'est-à-dire miroir et bouclier thermique repliés. © Northrop Grumman

Le JWST n'est plus à quelques semaines ou mois de retard près

Il semble donc acquis que la date de lancement du 31 octobre sera difficile à tenir et que l’on doit s’attendre à un délai supplémentaire, probablement de l’ordre de quelques semaines à quelques...

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