Un os gravé par Néandertal illustre son activité symbolique

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La découverte d'un os gravé par Néandertal il y a 51.000 ans renforce l'idée que cette espèce d'humain était capable d'une activité symbolique, longtemps considérée comme l'apanage du seul Homo sapiens, selon une étude.

C'est un petit morceau d'os qui ne paie pas de mine. Excavé dans le nord de l'Allemagne dans un site proche d'Einhornhöhle, -la Grotte de la licorne-, il n'a rien de l'animal fantastique dont des fouilleurs locaux ont cherché les restes depuis le Moyen-âge.

"Tout indique un savoir sophistiqué et une grande habileté du travail sur l'os"

Haut d'environ six centimètres, pour quatre de large, il porte sur une face dix traits gravés, dont six formant cinq chevrons. Avec une précision qui exclut un geste accidentel. Ce motif "symbolise probablement quelque chose qui avait un sens pour Néandertal en tant que groupe", dit à l'AFP le Dr Dirk Leder, archéologue au Bureau du patrimoine de la Basse-Saxe.

Les découvertes liées à Néandertal, cette branche du genre Homo qui a disparu rapidement à partir d'il y a environ 40.000 ans, se multiplient depuis quelques années. Tout comme le regard sur ce "cousin" de l'Homme moderne, longtemps considéré comme sa version plus grossière.

Dans un article accompagnant l'étude, parue dans , la paléoanthropologue britannique Silvia Bello rappelle que Néandertal savait fabriquer des outils d'os pour traiter les peaux de bête, ou pouvait pratiquer un rite funéraire. Mais aussi qu'on peut lui attribuer très peu de formes d'art. Dans le cas présent, "tout indique un savoir sophistiqué et une grande habileté du travail sur l'os".

Les auteurs de l'étude admettent volontiers ne pas en saisir la signification, "mais nous sommes convaincus qu'il communique une idée, une histoire, quelque chose qui avait un sens pour un groupe", remarque M. Leder.

Ils en veulent notamment pour preuve le choix du support, une phalange de Megaceros, une espèce de cerf géant, aujourd'hui disparu, et qui s'aventurait rarement à l'époque à une si haute latitude. Silvia Bello y voit là "le choix d'un animal assez spécial, avec un sens symbolique".

"Comme ces objets sont très rares, il est difficile de savoir pourquoi ils ont été réalisés"

L'objet, quand on le pose sur sa base [...]

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