Les oiseaux aussi se méfient des rumeurs

Julie Kern, Rédactrice scientifique

Peut-être avez-vous déjà remarqué que les oiseaux chantent à votre passage lors d’une ballade en forêt. Ils ne font que signaler votre présence aux autres animaux. Ce système alerte aussi de la présence d’un prédateur et possède ses subtilités. En effet, les oiseaux ne transmettent pas de la même façon les informations selon leur source ! Comme nous, ils se méfient des rumeurs.

C’est une étude parue dans Nature et menée auprès de deux espèces : l'une concerne la sittelle (Sitta canadensis) et l'autre la mésange (Poecile atricapillus) qui a permis de mettre en lumière un système de communication sophistiqué où la fiabilité de l’information est primordiale.

Les paramètres acoustiques des houspillages d'une sittelle en fonction du niveau de menace du prédateur et de la source d'information. a) Le taux d'appel (en appel/oiseau/minute). b) Le pic de fréquence en KHz. c) La longueur des appels en seconde. Les triangles gris correspondent à l'échantillon témoin, les ronds bleus à une menace directe et les carrés oranges à une menace indirecte. © Carlson et al. Nature Communication, Janvier 2020

La source de l’information est déterminante pour les oiseaux

Dans une communauté de plusieurs espèces d’oiseaux, la mésange tient le rôle de surveillant. Grâce à ses houspillages (ou mobbing calls en anglais), elle prévient les autres oiseaux de la présence d’une menace. Les sons produits informent les autres de la taille ou de la localisation de la menace. Les scientifiques ont étudié les différences entre les sons produits par les sittelles, connues pour être bavarde, à la suite d'une menace directe ou indirecte.

Dans leur expérience, la menace directe est matérialisée par la diffusion d’un enregistrement des cris de deux rapaces, prédateurs des mésanges et des sittelles. La menace indirecte est matérialisée par la diffusion du cri d’alerte de la mésange face à ces mêmes prédateurs. Et surprise, la sittelle sait faire la différence entre ces deux types de signaux.

Quand elle entend...

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