Un oiseau fossile avec un crâne de dinosaure

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Les oiseaux actuels (dinosaures aviens) sont phylogénétiquement proches de petits dinosaures carnivores nommés théropodes ayant vécu à la fin du Jurassique. La découverte du fossile qui présenterait les premières caractéristiques propres aux oiseaux actuels constitue donc un enjeu majeur pour la compréhension de l'évolution de ce groupe.

Parmi ces fossiles, le spécimen d'archéoptéryx est probablement l'un des plus connus. Il possédait à la fois des plumes le long de ses membres antérieurs et sur sa queue mais avait également des dents et une longue queue structurée par des éléments osseux internes, contrairement aux oiseaux actuels. Au niveau des ceintures pectorale et pelvienne ainsi que des doigts, il présentait aussi des os non fusionnés, contrairement aux oiseaux actuels. Il a donc été considéré comme représentant un groupe d'organismes morphologiquement intermédiaire entre les petits théropodes et les dinosaures aviens.

Dans une étude publiée dans Nature Communications, des paléontologues de l'Académie chinoise des Sciences décrivent un nouveau fossile dont la morphologie se trouve à nouveau à mi-chemin entre l'oiseau actuel et le dinosaure théropode. Le spécimen a été trouvé dans la province de Liaoning, au nord-est de la Chine et il date du Crétacé inférieur, il y a 120 millions d'années. Les auteurs ont utilisé de la microtomographie à rayons X pour générer un modèle du spécimen en 3D. Ils ont également scanné le crâne d'un droméosauridé (appartenant à un groupe de dinosaures théropodes morphologiquement et phylogénétiquement proche de celui des oiseaux actuels), d'un émeu d'Australie et d'une espèce de faisan du sud-est de la Chine.

Phylogénie des dinosaures. © The Tangled Bank: An Introduction to Evolution, Carl Zimmer
Phylogénie des dinosaures. © The Tangled Bank: An Introduction to Evolution, Carl Zimmer

Une évolution « par morceaux »

Le spécimen appartient au groupe des énantiornithes, un groupe éteint de dinosaures ailés possédant des dents. Il s'agit probablement d'un juvénile, notamment parce que son crâne et son orbite sont très gros par...

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