Un objet cosmique d'origine inconnue produit des explosions répétées !

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Pour être plus précis, ces astronomes ont observé ce que l'on appelle un Fast Radio Burst (FRB, traduisible par sursaut radio rapide), un phénomène qui est encore inexpliqué. Les FRB se traduisent par des impulsions dans la gamme radio du spectre électromagnétique, et les impulsions ici mesurées durent parfois quelques millièmes de seconde (produisant autant d’énergie que le Soleil en un an !). Les mesures ont été réalisées avec le télescope Fast, le radiotélescope le plus sensible au monde, situé en Chine, lors de l’observation de l’objet ainsi nommé FRB 121102.

Les astronomes ont observé un phénomène encore très peu connu

L’origine physique de ces FRB est encore inconnue : la plupart des FRB observés ont une origine très lointaine de nous, dans l’univers profond, rendant l’étude du phénomène complexe. Quand certains chercheurs évoquent des hypothèses abordant la possibilité de détection d’une intelligence extraterrestre quelconque, d’autres penchent plutôt pour une explication faisant intervenir des trous noirs qui s’évaporent, des étoiles à neutrons mourantes ou encore des pulsars d’un genre encore méconnu. Mais, en 2020, l’observation du magnétar SGR 1935+2154 a permis la mesure de la première impulsion radio dans notre Voie lactée, amenant les chercheurs à privilégier les magnétars comme source de FRB.

Photo du radiotélescope Fast dans la province du Guizhou. © NAOC
Photo du radiotélescope Fast dans la province du Guizhou. © NAOC

Mais, qu’est-ce qu’un magnétar ?

Un magnétar est une étoile à neutrons caractérisée par un champ magnétique extrêmement intense. Ces champs magnétiques extrêmes (des milliards de fois plus intenses que celui de la Terre) peuvent parfois subir des épisodes violents, produisant de fortes explosions énergétiques. Les astronomes cherchent encore à savoir si les FRB mesurés proviennent des explosions initiales, ou de l’onde de choc en résultant se propageant dans le matériau entourant l’étoile.

Mais dans le cas de FRB 121102, la rapide succession de ces sursauts radio interroge les astronomes : d’après...

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