Les nuages de poussières dans la Voie lactée chassés par Gaia

Les contours de la galaxie semblent varier à mesure que l'on s'y enfonce : des chercheurs ont créé une animation pour modéliser les poussières qui habitent la Voie lactée. Leurs résultats font l'objet d'une étude publiée dans la revue Astronomy & Astrophysics. Sur la vidéo, on s'aventure de la Terre jusqu'à 13.000 années-lumière plus loin, en direction du centre galactique. Au total, cela ne représente qu'à peine plus de 10 % de la distance à parcourir pour sortir de la galaxie. Pour réaliser cette prouesse technique, les chercheurs ont combiné les données photométriques du nouveau catalogue de données de la mission Gaia et celles du relevé 2MASS. Grâce au projet Explore qui développe des algorithmes de machine learning pour exploiter de gigantesques jeux de données, ils ont ainsi réalisé la plus grande cartographie 3D jamais réalisée de la Voie lactée.

Une image de l'animation réalisée par les chercheurs. © Explore, ACRI-ST, GEPI
Une image de l'animation réalisée par les chercheurs. © Explore, ACRI-ST, GEPI

Si l'on associe souvent ce qui se trouve entre les astres comme étant du vide, il n'en est rien ! Ou presque : l'espace entre les étoiles est rempli de poussières et de gaz, comme sur l'animation créée par les chercheurs, appelé milieu interstellaire (ISM). Détecter ces poussières et ces gaz peut se faire en étudier la lumière provenant des astres sous différentes longueurs d'onde. Pour chacune, la lumière est légèrement dispersée, rendant l'astre moins lumineux que s'il n'y avait pas d'ISM. Et plus la longueur d'onde est courte (vers le bleu), plus la lumière est diffusée fortement. En regardant ainsi la lumière provenant d'un astre, les chercheurs peuvent déduire la quantité de gaz se trouvant entre eux (l'observateur), et lui (la source lumineuse). Puis, pour reconstituer en 3D ces poussières, les astronomes combinent ces données pour différentes lignes de visées.

Dans cette carte actuelle pour Gaia DR3, environ 470 millions de sources ont été utilisées pour reconstruire une carte de l'ISM. © ESA/Gaia/DPAC - CC BY-SA 3.0 IGO
Dans cette carte actuelle pour Gaia DR3, environ 470 millions de sources ont été utilisées pour reconstruire une carte de l'ISM. © ESA/Gaia/DPAC - CC BY-SA 3.0 IGO
Carte de la...
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