Nouvelles images de la comète interstellaire Borisov

Xavier Demeersman, Journaliste

Dans quelques jours maintenant, le 8 décembre 2019, 2I/Borisov atteindra le point de son orbite le plus proche du Soleil, à quelque 293 millions de kilomètres de notre étoile (soit quasiment deux unités astronomiques, deux fois la distance entre la Terre et le Soleil). Orbite ? Pas exactement car cet objet découvert fin août par l’astronome amateur Gennady Borisov ne vient pas des confins de notre Système solaire, comme toutes les comètes qu’on a l’habitude de voir, mais de beaucoup plus loin : d’une étoile lointaine dont elle a été éjectée. C’est donc la première et unique fois que nous l’admirons et pouvons l’étudier.

Cela fait des millions d’années que ce corps céleste vogue dans le glacial espace interstellaire. Elle vient nous faire une petite visite, ce qui n’est pas sans exciter les astronomes qui voient bien sûr en cet « artefact cosmique » une « mine d’or » qui contient des données inestimables sur un autre système planétaire.

La comète interstellaire 2I/Borisov photographiée le 24 novembre 2019 à l’observatoire Keck à Hawaï. À droite, la Terre a été ajoutée à l’échelle pour montrer la taille imposante de la queue de la comète. © Pieter van Dokkum, Cheng-Han Hsieh, Shany Danieli, Gregory Laughlin, Yale University

La chevelure très étendue de la comète Borisov

Nombre de chercheurs sont occupés à l’observer en ce moment comme le professeur à l’université de Yale, Pieter van Dokkum et son équipe, via l’un des plus grands télescopes du monde, le Keck I (10 mètres de diamètre) sis au sommet du Mauna Kea à Hawaï.

Cette image nous montre 2I/Borisov (alias C/2019 Q4), capturée par le spectromètre LRIS (Low-Resolution Imaging Spectrometer) le 24 novembre dernier. Quand on compare sa taille avec celle de la Terre, on peut être étonné par ses grandes dimensions – environ 160.000 kilomètres – mais il ne faut pas se fier aux apparences. C’est essentiellement du gaz que nous voyons. En approchant du Soleil, la température à la surface de la comète interstellaire augmente,...

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