Une nouvelle station spatiale s'installe autour de la Terre jeudi

Rémy Decourt, Journaliste
·2 min de lecture

La Chine devrait lancer jeudi 29 avril Tianhe (« Harmonie céleste »), le premier module de la future station spatiale chinoise. Le lanceur Long March 5B avec, à son bord Tianhé, a été installé sur son pas de tir de la base de lancement Wenchang, située sur l'île de Hainan.

D'une masse de 20 tonnes, Tianhe est le corps central de cette station. Il servira à contrôler la navigation de la station (correction de trajectoire, d'attitude…), et les différentes servitudes du complexe orbital. Long de 16,6 mètres et d’un diamètre de 4,2 m, il servira de lieu de vie pour les taïkonautes chinois. Cette station été dimensionnée pour un équipage de trois astronautes et des séjours d’une durée maximale de 6 mois. Elle sera rejointe par un premier équipage lors de Shenzhou-12 dont le lancement est actuellement prévu le 10 juin. Ce vol habité sera le premier depuis Shenzhou-11 qui avait eu lieu en 2016 ! Cet équipage sera composé des taïkonautes Nie Haisheng — dont ce sera le troisième vol —, de Deng Qingmin et Ye Guangfu qui voleront dans l’espace pour la première fois.

Cette station d’environ 66 tonnes devrait compter un minimum de 3 modules. Un télescope spatial de 2 mètres de diamètre, comparable à Hubble, qui dispose d’un miroir légèrement plus grand (2,40 m), est également prévu. Il volera en retrait de la station et viendra s’y amarrer pour des opérations de maintenance. Son lancement est prévu en 2024.

Vue d'artiste de la Station spatiale chinoise. © Avec l'aimable autorisation de Philippe Coué
Vue d'artiste de la Station spatiale chinoise. © Avec l'aimable autorisation de Philippe Coué

Une station assemblée en seulement deux ans

Initialement, le lancement de ce premier module était prévu en 2018. Mais, l'échec du deuxième vol de qualification du Long March 5B, seul lanceur chinois capable de propulser une charge aussi lourde, avait contraint les responsables du programme à reporter le début de la construction de cette station. Un report qui ne devrait pas impacter la date de pendaison de la crémaillère. La Chine a en effet décidé de condenser le calendrier...

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