Une nouvelle méthode pour détecter de l'oxygène sur des exoplanètes

Les scientifiques ont développé une nouvelle méthode pour détecter l'oxygène dans les atmosphères d'exoplanètes. Une vraie avancée dans la recherche de la vie extraterrestre.

Sur Terre, la plus grande partie de l’oxygène est produit par les plantes et les cyanobactéries, via un mécanisme de photosynthèse qui convertit l’énergie solaire en énergie chimique. La présence de cette molécule y signe donc l’existence de la vie; il pourrait en être de même sur d’autres exoplanètes.

Le James-Webb sera-t-il "le" télescope, celui qui trouvera de la vie dans l’Univers ?

Le futur télescope de la Nasa, le (JWST) qui sera lancé en mars 2021, deviendra alors l’observatoire le plus puissant jamais construit. Avec son miroir de 6,5 mètres de diamètre, le James-Webb aura une sensibilité cent fois plus grande que celle du télescope Hubble. Lancé en 1990, il a révolutionné l'astronomie. 

Grâce à ce nouvel instrument, les astronomes pourront remonter encore plus loin dans l'histoire de l'Univers, jusqu'à 300 millions d'années après le Big Bang, période à laquelle sont apparues . Les chercheurs pourront aussi observer avec minutie les nombreuses exoplanètes identifiées jusqu’à présent et se focaliser sur celles qui sont les plus susceptibles d’accueillir de la vie. Pour beaucoup de scientifiques, le JWST pourrait être l’instrument qui découvrira, enfin, de la vie ailleurs dans l’Univers.

Chercher la signature de l’oxygène plutôt que l'oxygène lui-même

La présence d’oxygène dans l’atmosphère d’une exoplanète serait un indice de vie même s'il peut-être formé par d’autres processus purement physico-chimiques. Pourtant, le JWST n’a pas été conçu pour identifier sa présence. Et des niveaux d’oxygène similaires à ceux de la Terre sont censés être indétectables avec les instruments actuels. Une équipe de l’Université de Californie-Riverside a tout de même réussi à trouver une parade : plutôt que de rechercher directement de l’oxygène, les chercheurs ont développé une nouvelle technique, qui permettra au JWST de détecter un signal fort que les molécules d'oxygène produisent lorsqu'elles entrent en collision. Ils présentent leur découverte [...]

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