Une nouvelle exoplanète confirmée autour de Proxima du Centaure, l’étoile la plus proche du Soleil

Nathalie Mayer, Journaliste

Proxima du Centaure, c’est l’étoile la plus proche de notre Soleil. Seulement 4,2 années-lumière nous séparent d’elle. Et ces dernières semaines, elle fait beaucoup parler d’elle. Fin mai, une équipe internationale de chercheurs livrait des informations détaillées sur la planète découverte en orbite autour d’elle en 2016 : Proxima Centauri b. Une exoterre située dans la zone habitable de l’étoile.

Aujourd’hui, ce sont deux astronomes de l’université du Texas (États-Unis) qui viennent confirmer l’existence d’une seconde exoplanète autour de l’étoile la plus proche de notre Soleil : Proxima Centauri c. Une confirmation qui arrive après qu’ils ont fouillé dans des données recueillies par le télescope spatial Hubble… dans les années 1990.

Alors que Proxima Centauri b – sur cette vue d’artiste – présente une masse d’environ 1,27 fois celle de la Terre, sa sœur, Proxima Centauri c, semble sept fois plus massive. © Nasa

Proxima Centauri c, une superterre

À l’époque, Fritz Benedict, l’un des chercheurs en question, avait étudié l’étoile grâce aux capteurs de pointage fin du télescope Hubble. Ces instruments servent à mesurer précisément les positions et les mouvements des corps célestes. Et l’astronome espérait déjà détecter dans les mouvements de Proxima du Centaure, la présence d’une exoplanète. Mais il n’avait alors cherché que des planètes dont la période orbitale serait de moins de 1.000 jours terrestres. Sans succès.

Vingt-cinq ans plus tard, Fritz Benedict a revu ces données, élargit sa recherche et mit la main sur une planète présentant une période orbitale de l’ordre de 1.907 jours. En combinant ce résultat avec des travaux d’un groupe de l’Institut national italien d’astrophysique (Inaf) – des études de vitesse radiale et des images prises par le Very Large Telescope (VLT) –, il a établi que Proxima Centauri c est environ sept fois plus massive que notre Terre.

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