Cette nouvelle espèce de baleine décrite est déjà menacée d'extinction

Julie Kern, Rédactrice scientifique
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Le rorqual de Bryde est une espèce de baleine plutôt discrète qui évolue dans les océans tropicaux où la température de l'eau dépasse les 20 °C. Pour le moment, une seule espèce de rorquals de Bryde est reconnue, Balaenoptera edeni, mais il existe aussi deux sous-espèces, B. edeni edeni et B. edi brydei que certains spécialistes considèrent comme deux autres espèces à part entière.

Un petit groupe de rorquals de Bryde, qui vit exclusivement dans le golfe du Mexique, intrigue depuis longtemps les scientifiques de la National Oceanic and Atmospheric Association (NOAA). Ces derniers ont récemment réalisé la première analyse génétique et morphologique d'un rorqual de Bryde du golfe du Mexique. Leurs résultats montrent que ces cétacés sont assez divergents génétiquement et morphologiquement de leurs semblables vivant dans d'autres océans pour les considérer comme une nouvelle espèce. Elle a été baptisée la baleine de Rice, en hommage à Dale W. Rice un biologiste américain qui a travaillé sur les mammifères marins et a été le premier à décrire les rorquals de Bryde.

La population de rorquals de Bryde du golfe du Mexique vit dans une zone géographique très restreinte. Les scientifiques pensent qu'il s'agit d'une espèce à part entière qu'ils ont appelée baleine de Rice. © NOAA
La population de rorquals de Bryde du golfe du Mexique vit dans une zone géographique très restreinte. Les scientifiques pensent qu'il s'agit d'une espèce à part entière qu'ils ont appelée baleine de Rice. © NOAA
Le crâne de la baleine de Rice échouée en 2019 et analysée dans cette étude. © NOAA
Le crâne de la baleine de Rice échouée en 2019 et analysée dans cette étude. © NOAA

Des baleines en danger critique d'extinction

Les scientifiques ont commencé à collecter des échantillons de ces cétacés difficiles à observer en 2000 ; au total, ils ont pu obtenir et analyser le matériel génétique de 36 individus. En janvier 2019, une baleine de Rice s'est échouée en Floride, leur permettant d'étudier son crâne. Celui-ci présente des structures osseuses de forme et de taille différentes des autres rorquals de Bryde tout autour de l'évent. Malgré le faible nombre d'échantillons analysés, les scientifiques pensent que c'est suffisant pour considérer la baleine de Rice comme une espèce à part entière...

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