Nouveau mystère autour des sursauts radio rapides

Le premier sursaut radio rapide – un Fast Radio Burst ou FRB, comme les appellent les Anglophones – a été observé en 2007. Une puissante explosion cosmique qui, en quelques millisecondes seulement, projette dans l’espace l’équivalent de l’énergie produite par notre Soleil en une année entière. Cela fait donc désormais pas moins de quinze ans que les astronomes enquêtent pour comprendre les origines et les mécanismes physiques qui se cachent derrière ce phénomène hors norme. Quinze ans que leurs hypothèses sont sans cesse remises en question par de nouvelles observations.

Les sursauts radio rapides signent-ils l’existence de surprenantes étoiles magnétiques ?

Une fois de plus aujourd’hui. Avec des observations faites à la fin du printemps 2021. En 82 heures réparties sur 54 jours, le radiotélescope sphérique de cinq cents mètres d’ouverture (Fast) installé en Chine a alors enregistré quelque 1.863 sursauts en provenance d’une source baptisée FRB 20201124 A. « Le plus grand échantillon de données FRB à ce jour, avec des informations de polarisation provenant d’une seule source », indique Kejia Lee, chercheur à l’université de Pékin, dans un communiqué de l’université du Nevada (États-Unis).

Rappelons que des observations récentes d’un sursaut radio rapide dans notre Voie lactée suggèrent que la source du phénomène est à chercher du côté des magnétars. Comprenez, d’étoiles à neutrons accompagnées d’un champ magnétique incroyablement intense. Toutefois, l’origine des FRB plus lointains reste énigmatique. « Et ces observations nous ramènent à la case départ. Il est clair que les FRB sont plus mystérieux que ce que nous avons imaginé. D’autres campagnes d’observation multilongueurs d’onde seront nécessaires pour dévoiler davantage la nature de ces objets », commente Bing Zhang, astrophysicien à l’université du Nevada.

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