La Nasa a surpris une inversion du champ magnétique qui entoure un trou noir monstrueux

Plusieurs fois dans l’Histoire, le champ magnétique de la Terre s’est inversé. La dernière fois, c'était il y a environ 780.000 ans. Le champ magnétique du Soleil, lui, s’inverse bien plus régulièrement. Tous les 11 ans. Mais ce que des chercheurs de la Nasa pensent avoir observé cette fois est d’une tout autre dimension. Ni plus ni moins que l’inversion du champ magnétique qui entoure un trou noir supermassif. Le tout à quelque 236 millions d’années-lumière de notre Système solaire.

L’alerte a été donnée en mars 2018, lorsque le All-Sky Automated Survey for Supernovae a signalé que la galaxie nommée 1ES 1927+654 apparaissait près de 100 fois plus brillante qu’elle ne devrait. Dans le domaine du visible. Les astronomes sont alors partis en quête de données antérieures qui aideraient à dater le changement de luminosité. Ils sont remontés à fin 2017.

Les chercheurs ont alors tourné le télescope spatial Swift vers cette drôle de galaxie. En mai 2018, il rapportait que l’émission dans l’ultraviolet (UV) de 1ES 1927+654 était multipliée par douze. Mais qu’elle était en train de diminuer. Quelques semaines plus tard, en juin, l’émission de rayons X de plus haute énergie a tout simplement disparu.

Pour les trous noirs supermassifs comme pour le Soleil ou la Terre

Les astronomes ont d’abord cru avoir surpris une étoile en train de se faire dévorer par le trou noir supermassif qui niche au cœur de 1ES 1927+654. Rappelons en effet que lorsque de la matière tombe vers un trou noir qui pèse parfois des milliards — ici, a priori une vingtaine de millions — de fois la masse de notre Soleil, elle commence par s'accumuler en un disque...

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