La Nasa montre comment elle a mis en sécurité en urgence les échantillons prélevés par la sonde Osiris-Rex

Futura avec l'AFP-Relaxnews
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« Nous avons terminé l’opération avec succès », s’est félicité Rich Burns, chef du projet à la Nasa, dans une conférence téléphonique. Le bras collecteur de la sonde avait récupéré un gros volume de poussières et de fragments lors d’un contact de quelques secondes le 20 octobre dernier avec Bennu, mais trois jours plus tard, on apprenait que le clapet du compartiment de collecte ne parvenait pas à se refermer, et des fragments s’échappaient depuis dans l’espace, mettant en danger toute la mission, lancée en 2016 (voir article plus bas).

En urgence, le bras a transféré cette semaine sa cargaison lors d’une lente opération (environ 36 heures) dans la capsule, fixée au centre de la sonde et le couvercle de la capsule s’est refermé avec succès, selon des images de grande qualité transmises par Osiris-Rex.

À cette distance, chaque étape prenait deux heures, selon Sandra Freund de Lockheed Martin, car chaque message mettait 18,5 minutes à parvenir à la Terre, et l’équipe voulait vérifier chaque étape avant d’ordonner la suivante.

Osiris-Rex repartira de Bennu en mars 2021, avec un atterrissage de la capsule prévu le 24 septembre 2023 dans le désert de l’Utah aux États-Unis.

Au moins 400 grammes d’échantillons récupérés !

L’imprévu du clapet a forcé la Nasa à annuler une opération de pesage de l’échantillon. Les scientifiques ignorent donc exactement combien de particules de l’astéroïde la sonde a récupérées en réalité, mais ils peuvent deviner. Le chef de la mission Dante Lauretta estime que « des...

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