La NASA lance son nouveau télescope, à la conquête de planètes potentiellement habitables

La Nasa poursuit sa conquête de l’espace. L’agence américaine doit lancer ce lundi son nouveau télescope spatial en quête de planètes de taille terrestre susceptibles d'abriter la vie. Surnommé TESS, pour Transiting Exoplanet Survey Satellite, l’engin doit être propulsé dans l'espace à 18h32 (00h32 heure française) par une fusée Falcon 9 de Space X depuis Cap Canaveral, en Floride, si les conditions météo le permettent.

Au cours des deux prochaines années, la mission de ce télescope d'un coût de 337 millions de dollars sera de scanner plus de 200.000 des étoiles les plus brillantes au-delà de notre système solaire, à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite.

20.000 exoplanètes à découvrir

TESS est ainsi amené à remplacer Kepler, le premier télescope du genre lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine. Comme lui, il utilise la méthode des transits, détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière. Cela permet entre autres d'en déduire la taille, la masse et l'orbite.  

Selon la Nasa, TESS pourra découvrir ainsi 20.000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la taille de la Terre et près de 500 qui seraient deux fois plus grandes que notre planète. "On pourrait même trouver des planètes dans l'orbite d'étoiles qu'on peut voir à l'oeil nu", a dit dimanche à la presse Elisa Quintana, chercheuse sur le...

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