La naissance d'une planète géante sous l'œil aiguisé d'Hubble

Nathalie Mayer, Journaliste
·1 min de lecture

« Nous ne savons tout simplement pas grand-chose sur la croissance des planètes géantes », reconnaît Brendan Bowler, chercheur à l’université du Texas à Austin (États-Unis), dans un communiqué de la Nasa. « Ce système planétaire nous donne la première occasion de voir du matériel tomber sur une planète. » Ce système dont parle l’astronome, c’est celui que vient d’observer le télescope spatial Hubble. Un système dans lequel une planète de la taille de Jupiter est encore en formation. Se nourrissant de la matière qui entoure sa jeune étoile hôte.

La planète géante PDS 70 b imagée par Hubble. L'étoile-hôte, au centre, a été masquée. © Joseph DePasquale (STScI)
La planète géante PDS 70 b imagée par Hubble. L'étoile-hôte, au centre, a été masquée. © Joseph DePasquale (STScI)

Rappelons que parmi les plus de 4.000 exoplanètes découvertes à ce jour par les chercheurs, seulement une quinzaine ont pu être imagées directement. Apparaissant en général comme de simples points lumineux. Mais, plus de 30 ans après son lancement, les chercheurs ont trouvé une nouvelle manière d’utiliser Hubble pour obtenir des images directes des planètes en dehors de notre Système solaire.

Les astronomes ont visé PDS 70, une étoile naine orange située à quelque 370 années-lumière de la Terre. Parce qu’elle est connue pour cacher deux exoplanètes en formation dans un énorme disque de poussière et de gaz qui l’entoure. PDS 70 b, celle observée par Hubble, n’est âgée que de cinq millions d’années. Elle est toujours en train d’accréter de la matière.

Une image du Very large telescope (VLT) de l’Observatoire austral européen (ESO) prise en 2018 de la planète PDS 70 b en cours de formation. Son étoile hôte est noircie au centre de l’image et à sa droite, un point représentant l’exoplanète géante. © ESO, VLT, André B. Müller
Une image du Very large telescope (VLT) de l’Observatoire austral européen (ESO) prise en 2018 de la planète PDS 70 b en cours de formation. Son étoile hôte est noircie au centre de l’image et à sa droite, un point représentant l’exoplanète géante. © ESO, VLT, André B. Müller

Une exoplanète qui grossit moins vite aujourd’hui

Grâce à des observations dans le domaine des ultraviolets et à un soigneux nettoyage de la lumière émise par PDS 70, le télescope spatial Hubble a offert aux chercheurs des images uniques du rayonnement des gaz chauds qui tombent sur la planète...

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