Naissance d'étoiles : Hubble incite à revoir les modèles

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Hubble a scruté plus de 300 protoétoiles dans le nuage d'Orion et ses observations révèlent qu'il faut revoir certains aspects des théories sur la formation stellaire.

Elles brillent dans le ciel, sont des milliards dans la galaxie et bien plus nombreuses encore dans l'Univers qu'elles ensemencent quand elles meurent. Les différentes phases de la vie des étoiles restent un domaine de recherche saillant en astrophysique, à commencer par les questionnements concernant leur formation. De nouvelles images de Hubble indiquent que les scientifiques ont encore du pain sur la planche pour faire coller la théorie avec les observations.

Effondrement d'un nuage de gaz

Chaque étoile nait de l'effondrement d'une partie d'un immense nuage d'hydrogène. Ces nuages sont très peu denses et contiennent beaucoup moins de molécules que l'air au centimètre cube. Néanmoins, comme ils sont immenses, ils pèsent jusqu'à 100.000 masses solaires. Et parfois, il s'y forme des "grumeaux" ou des noyaux à la densité plus élevée qui finiront par s'effondrer sous l'effet des turbulences, des rayonnements et des forces gravitationnelles pour .

Ce processus s'étale sur environ 500.000 années. Dès que les nouvelles étoiles "s'allument", elles émettent des vents et des jets tournoyant dans des directions opposées, ce phénomène forme d'énormes cavités dans les qui les entourent. Jusqu'à présent, les spécialistes pensaient que les violents vents stellaires vidaient complètement l'environnement immédiat des protoétoiles et que celles-ci, n'étant plus alimentées en gaz, cessaient leur croissance. Mais dans une analyse de 304 proto-étoiles dans le nuage d'Orion, la principale région de formation d'étoiles la plus proche de la Terre, les chercheurs de l'Université de Tolède (Etats-Unis) et du Centre Goddard de la NASA ont finalement découvert que ce mécanisme était insuffisant pour expliquer la masse finale des étoiles.

Ces quatre images prises par le télescope spatial Hubble de la NASA révèlent la naissance chaotique d'étoiles dans le nuage d'Orion. Crédit : NASA, ESA, STScI, N. Habel and S. T. Megeath (University of Toledo).

Théorie à revoir

Les images de Hubble révèlen[...]

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