Un mystérieux signal radio dirigé vers la Voie lactée intrigue les scientifiques

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Les astronomes n’ont pas réussi à définir l’origine de ces ondes radios qui pourraient provenir de nouveaux objets stellaires.

ESPACE - Ces signaux au cœur de la Voie lactée n’avaient jamais été observés. C’est grâce à l’un des radiotélescopes les plus sensibles du monde, l’ASKAP, que Ziteng Wang, un étudiant en doctorat à l’école de physique de l’université de Sydney les a détectés. Les propriétés de ces ondes sont étranges, rapportent ce mardi 12 octobre des astronomes dans The Astrophysical Journal. La lumière qu’elles émettent les intrigue particulièrement: le signal s’allume puis s’éteint de manière aléatoire. 

D’autres objets astronomiques ont une luminosité qui varie comme les “supernovae”, les étoiles filantes ou encore les pulsars, un type d’étoile “morte” qui ne brille pas en continu. C’est pourquoi les scientifiques ont d’abord pensé avoir affaire à ce genre d’objet céleste, mais “les signaux de cette nouvelle source ne correspondent pas”, explique Ziteng Wang. 

Le signal inconnu a fait l’objet d’observations plus poussées par des radiotélescopes en Australie et en Afrique du Sud. Le signal a disparu. Puis, il est réapparu, mais avec un comportement différent: “La source a disparu en un seul jour, alors qu’elle avait duré des semaines lors de nos précédentes observations”, déclare l’un des observateurs, le professeur Murphy. 

Un nouveau télescope hyper puissant pour “résoudre ces mystères”

L’inconstance de ce signal pourrait le classer dans ce que les anglophones appellent les Galactic Center Radio Transients (GCRT). Ce sont des signaux éphémères dirigés au centre de la galaxie. L’un des superviseurs de l’étude, le professeur David Kaplan de l’université du Wisconsin-Milwaukee, explique effectivement qu’il existe “certains parallèles” avec “ces objets mystérieux”. Dans les années 2000, trois GRCT ont déjà été déterminés.

Dans les années à venir, les scientifiques vont être attentifs à ces signaux afin d’en déterminer l’origine. Pour les aider, un nouveau radiotélescope hyper puissant, le SKA, devrait “résoudre des mystères comme cette dernière découverte, et ouvrira également de nouvelles zones du cosmos”, espère l’un des auteurs de l’étude.

Cet article a été initialement publié sur Le HuffPost et a été actualisé.

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