Quel est ce mystérieux ancêtre de l’humanité ?

Nathalie Mayer, Journaliste
·2 min de lecture

L'histoire tortueuse de l'humanité n'en finit plus de s'écrire. Des chercheurs viennent en effet tout juste de nous trouver un mystérieux ancêtre. Et l'algorithme qu'ils ont utilisé pourrait encore nous réserver d'autres surprises. Ou en tout cas, préciser enfin l'arbre généalogique d'Homo erectus.

L’histoire de l’humanité est décidément bien compliquée. Une fois de plus, aujourd’hui, des chercheurs de l’université Cornell (États-Unis) et d’ailleurs en écrivent une nouvelle page étonnante. Leurs analyses ADN révèlent en effet que les Hommes modernes — les Homo sapiens — se sont accouplés avec un mystérieux ancêtre archaïque. Une partie de son ADN se trouve toujours dans notre génome.

C’est dans le cadre d’un programme plus ambitieux de cartographie du flux de gènes entre les différentes espèces d’hominidés que la découverte a été faite. Grâce à un algorithme qui permet aux chercheurs de développer un modèle des lignées des premiers humains.

Au cours de l’étude, les chercheurs ont comparé les génomes de deux Hommes de Néandertal — une espèce disparue il y a environ 30 000 ans —, d’un Homme de Denisova — une espèce identifiée par analyse génétique — et de deux Hommes modernes d’Afrique — connus pour n’avoir ni gènes de Néandertal ni gènes de Denisova. Et l’algorithme qu’ils ont développé leur a permis de tracer les métissages entre les différentes espèces d’hominidés ainsi que de remonter à leurs schémas de migration.

L’algorithme développé par les chercheurs de l’université Cornell (États-Unis) pourrait aussi aider à démêler les épisodes d’accouplements passés entre chiens et loups. © AB Photography, Adobe Stock
L’algorithme développé par les chercheurs de l’université Cornell (États-Unis) pourrait aussi aider à démêler les épisodes d’accouplements passés entre chiens et loups. © AB Photography, Adobe Stock

Serait-ce Homo erectus ?

Selon les chercheurs, le génome de l’Homme de Denisova provient à 1 % des gènes d’un ancêtre inconnu. Le métissage a pu se produire il y a un million d’années. Et cet ancêtre pourrait être un Homo erectus, une espèce humaine qui a émergé il y a deux millions d’années, et qui partageait les terres des Hommes de Denisova et de Néandertal. Mais il reste difficile de le confirmer, compte tenu de la taille des fragments d’ADN et du fait que le génome d’Homo erectus n’a encore jamais été séquencé.

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