Le mystère des anneaux de Saturne enfin résolu ?

Hubble/AFP - A. SIMON, M.H. WONG

De toutes les planètes de notre système solaire, Saturne est certainement celle dont la représentation frappe le plus l'imagination, grâce à ses immenses anneaux. Une nouvelle hypothèse explique leur formation.

Aujourd'hui, encore, les experts ne s'accordent pas tous sur l'origine de la formation, ou même leur âge, des majestueux anneaux entourant la planète Saturne. A cette question brûlante, une nouvelle étude parue jeudi dans la prestigieuse revue entend apporter une réponse convaincante. Selon elle, il y a environ 100 millions d'années, une Lune glacée s'est disloquée après s'être un peu trop rapprochée de Saturne, et les restes de ce satellite se sont ensuite peu à peu placés en orbite autour d'elle.

Des anneaux jeunes

"Les anneaux de Saturne ont été découverts par Galilée il y a environ 400 ans, et ils sont l'un des objets les plus intéressants à observer à travers un petit télescope dans le système solaire", relève Jack Wisdom, auteur principal de l'étude. "C'est satisfaisant d'avoir trouvé une explication plausible" à leur formation, confie ainsi modestement à l'AFP ce professeur de sciences planétaires au Massachusetts Institute of Technology (MIT).

Saturne, sixième planète en partant du Soleil, s'est formée il y a quatre milliards et demi d'années, au début du système solaire. Mais, il y a quelques décennies, des scientifiques ont avancé que les anneaux de Saturne étaient eux apparus bien plus tard : il y a seulement environ 100 millions d'années. Une hypothèse renforcée par des observations de la sonde Cassini, lancée en 1997 et qui a tiré sa révérence en 2017. "Mais, comme personne ne pouvait trouver un processus aboutissant à ce que ces anneaux ne soient âgés que de 100 millions d'années, certains ont questionné le raisonnement" ayant conduit à leur datation, explique Jack Wisdom.

Lui et ses collègues ont ainsi construit un modèle complexe permettant non seulement d'expliquer leur apparition récente, mais aussi de comprendre une autre caractéristique de cette planète : son inclinaison. L'axe de rotation de Saturne est en effet incliné à 26,7° par rapport à la verticale (ce qu'on appelle son obliquité). Or Saturne étant une géante gazeuse, il aurait été attend[...]

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