Mort de l'astronaute William Anders de la mission Apollo 8

Le "Lever de Terre" photographié par l'astronaute américain William Anders, le 24 décembre 1968 au-dessus de la surface lunaire
Le "Lever de Terre" photographié par l'astronaute américain William Anders, le 24 décembre 1968 au-dessus de la surface lunaire

L'astronaute William Anders, membre de la mission Apollo 8 et auteur de la légendaire photographie "Lever de Terre", est mort vendredi à 90 ans dans un accident d'avion, a annoncé sa famille.

"Mon père est décédé dans un accident d'avion dans les îles San Juan", à la pointe nord-ouest des Etats-Unis, a indiqué son fils Gregory Anders à la chaîne CNN.

Plus tôt vendredi, les autorités locales avaient indiqué qu'un avion de modèle ancien s'était écrasé en fin de matinée près de la côte d'une des îles San Juan, dans l'Etat américain de Washington.

Son corps a par la suite été récupéré par une équipe de plongeurs, a annoncé un porte-parole des gardes-côtes cité par le Seattle Times. Une enquête a été ouverte pour déterminer les circonstances de cet accident.

William Anders a marqué l'exploration spatiale avec un cliché emblématique, le "Lever de Terre", pris lors de la mission Apollo 8, la première à s'être mise en orbite autour de la Lune, aux côtés de James Lovell et Frank Borman.

Sur cette photographie datant du réveillon de Noël 1968, la planète bleue se détache de l'obscurité, avec la surface lunaire au premier plan.

Il "a offert à l'humanité l'un des cadeaux les plus précieux qu'un astronaute puisse offrir. Il a voyagé jusqu'au seuil de la Lune et nous a tous aidés à voir quelque chose d'autre: nous-mêmes", a écrit sur X l'administrateur de la Nasa, Bill Nelson. "Il nous manquera."

William Anders "a changé à jamais notre vision de notre planète et de nous-mêmes avec sa célèbre photo (...) Il m'a inspiré, ainsi que des générations d'astronautes", a réagi l'ancien astronaute de la Nasa et sénateur américain Mark Kelly sur le même réseau social.

Dans une interview en 2015 avec Forbes, William Anders estimait que si son cliché avait autant attiré l'attention c'est parce qu'il démontrait la beauté et la fragilité de notre planète, et avait "aidé à amorcer le mouvement écologiste".

Avant de rentrer à la Nasa, William Anders avait servi comme pilote de chasse dans l'armée américaine.

Et après avoir raccroché sa combinaison d'astronaute, il avait occupé diverses fonctions au sein de l'administration fédérale, devenant notamment le premier président de la Commission de régulation nucléaire, puis ambassadeur des Etats-Unis en Norvège.

Au début des années 1990, il était devenu PDG de l'entreprise de défense et d'aérospatiale General Dynamics.

Des trois membres de la mission Apollo 8, seul James Lovell est encore vivant. Frank Borman est décédé en novembre 2023 à 95 ans.

cha-bur/rle/am