Missions sur Mars : préparez-vous à une semaine cruciale et riche en émotions !

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Deux sondes robotisées, l’émiratie Al-Amal et la chinoise Tianwen-1, arriveront sur la planète Rouge les 9 et 10 février 2021. Il s’agit des premières missions interplanétaires des Émirats arabes unis et surtout de la Chine dont les objectifs sont très ambitieux. Elles seront suivies le 18 février par Perseverance, cinquième rover martien de la Nasa.

C’est une semaine cruciale et riche en émotions qui s’annonce pour les agences spatiales émiratie et chinoise… et avec elles leurs deux nations qui retiennent leur souffle dans l’attente d’un événement exceptionnel ! Après avoir parcouru des centaines de millions de kilomètres et voyagé sept mois dans l’espace, les vaisseaux Al-Amal ("l’espoir" en arabe) et Tianwen-1 ("questions au ciel" en mandarin) – premières sondes interplanétaires des Émirats arabes unis et de la Chine – arriveront effectivement sur Mars les 9 et 10 février 2021. Elles utiliseront leurs propulseurs pour réduire très fortement leur vitesse et réaliser les délicates manœuvres d’insertion en orbite. Si tout se passe comme prévu, les Émirats arabes unis et la Chine rejoindront alors le club très restreint des nations (ou groupement de pays) ayant rallié la planète Rouge, après les États-Unis, l’Union soviétique, l’Europe puis l’Inde. Et leurs vaisseaux s’ajouteront aux huit engins d’exploration – six en orbite, deux en surface – actuellement en activité sur Mars.

Al-Amal et Tianwen-1 rejoindront Mars à seulement quelques heures d’intervalle

Si Al-Amal et Tianwen-1 rejoindront la planète Rouge à seulement quelques heures d’intervalle, c’est parce qu’elles ont toutes les deux quitté notre planète en juillet 2020. Elles profitaient alors de la même fenêtre de tir qui s’ouvre tous les 26 mois en moyenne, lorsque l’énergie et la durée du voyage pour atteindre Mars sont minimales. Parti lui aussi en juillet 2020, un troisième vaisseau devrait d’ailleurs arriver sur Mars le 18 février : celui de la mission américaine Mars 2020 qui embarque à son bord le rover . Cinquième véhicule martien de la Nasa après Sojourner, Spririt, Opportunity et Curiosity, il est le plus lourd, le plus ambitieux et le plus perfectionné d’entre eux… pour un coût estimé à 2,4 milliards de dollars ! Parachuté sur le site d’un ancien delta de rivière (le cratère Jezero) où de l’eau coulait il y 3,5 milliards d’années, Perseverance [...]

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