Mission Artemis I : c'est le grand test demain pour le vaisseau spatial Orion

L’existence du vaisseau Orion est déjà assez ancienne. Il faut remonter à 2003 quand le président George W. Bush souhaite faire revenir les astronautes sur la Lune et lance le programme Constellation. Orion sera le taxi pour y parvenir. Quand le président Obama le stoppe, le Congrès américain conserve une enveloppe budgétaire pour développer le SLS – Space Launch System – et Orion pour, à la fois, remplacer la navette spatiale et servir les ambitions lunaires. Un premier vol test (OFT-1) a lieu en décembre 2014, en orbite terrestre, à l’instar de la mission Apollo 4. Alors, pourquoi refaire un test inhabité avec Artemis I ?

Rejoignez-nous le 3 septembre pour le lancement événement d'Artemis I. © Futura, Youtube

Sauver les astronautes du grill

Artemis I va tester Orion dans les conditions réelles d’une mission lunaire. Comme le précise Thomas Zurbuchen, directeur associé à la Nasa, un des objectifs de la mission est de tester le bouclier thermique d’Orion. En effet, le retour de la Lune se fera à une très grande vitesse (40.000 km/h !) et pénétrer notre atmosphère à plusieurs milliers de kilomètres par heure sans protection est une condamnation à mort des occupants.

Intégration du module de service au véhicule spatial Orion. © Nasa
Intégration du module de service au véhicule spatial Orion. © Nasa

Les frottements feront monter la chaleur jusqu’à 2.800 °C, et désintégreront le vaisseau. Le bouclier thermique est indispensable et il n’a encore jamais été testé dans de telles conditions. Donc même si la qualification du SLS est un grand pari, c'est cette phase de la mission qui demeure la plus dangereuse.

Comme autres objectifs principaux, il faut bien sûr qu’Orion assure toutes les manœuvres au cours de la mission. C’est un test important pour son module de service, fourni par l’Agence spatiale européenne, l’ESA. Enfin, comme dernier objectif principal, la Nasa compte bien récupérer la capsule qui devrait amerrir au large de la Californie autour du 11 octobre, une fois sa descente sous parachute terminée. La récupération est cruciale...

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