Les matériaux de construction prennent vie

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Ils s'auto-organisent, s'autoréparent, réagissent aux modifications de leur environnement, ou en encore produisent des molécules : les derniers-nés des matériaux d'ingénierie ouvrent des perspectives nouvelles dans le bâtiment et l'industrie. Pour les mettre au point, les chercheurs sont parvenus à introduire de la vie dans des structures inertes telles que des polymères, du béton ou du verre.

Cet article est extrait de Science et Avenir - La recherche n°899, daté janvier 2022.

Le bâtiment n'est équipé d'aucun système de ventilation, pourtant il "respire". Ses murs, semblables à une peau, possèdent d'invisibles interstices qui régulent la température et l'humidité ambiantes. Ils s'ouvrent lorsque celles-ci dépassent un certain seuil, permettant à l'air de circuler à travers les parois. Et lorsque l'extérieur est trop humide, les pores se referment pour que l'intérieur reste sec. Le tout sans la moindre source d'énergie ni émission de gaz à effet de serre !

De telles habitations pourraient voir le jour d'ici à quelques années grâce à un nouveau type de matériaux développé par le Hub for Biotechnology in the Built Environment, une collaboration entre des chercheurs de l'Université de Newcastle et de l'Université de Northumbria (Royaume-Uni). Baptisé "Respire : Passive, Responsive, Variable Porosity Building Skins", leur projet vient de recevoir un premier financement privé de 400.000 euros. "Il consiste à incorporer les spores d'un micro-organisme - la bactérie Bacillus subtilis - entre des couches inertes de latex ", explique Ben Bridgens, un des membres de l'équipe. Ces spores, qui mesurent un micromètre (un millième de millimètre) de diamètre, se contractent ou s'élargissent en fonction du taux d'humidité. Elles se comportent ainsi comme des pistons pouvant pousser une fois et demie leur propre masse, ce qui dégage de minuscules orifices. Des tests visant à intégrer le dispositif dans des matériaux de construction sont en cours. Et des prototypes seront présentés au public "dès le courant de l'année prochaine" , assure le scientifique britannique.

"Introduire de la vie dans des structures inertes"

Ces murs qui respirent ne sont que l'une des nombreuses applications envisagées pour une nouvelle famille de matériaux dénommés "matériaux vivants d'ingénierie" ou plus simplement "matériaux vivants". "L'idée générale consiste à introduire de la vie dans des s[...]

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