Mars : premiers tours de roues pour le rover Zhurong

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C’est fait. Quoi qu’il arrive maintenant, la Chine a réussi un formidable exploit technologique en faisant rouler sur Mars son rover. Alors certes, l’expérience acquise avec les missions lunaires Chang’e y est pour beaucoup mais s’affranchir avec une telle aisance des contraintes fortes de cette mission martienne montre le niveau de maturité du programme spatial chinois dans l’exploration robotique. Après l'atterrissage sur la face cachée de la Lune, le début de la construction de sa station spatiale et cette première mission martienne, la Chine s'impose comme une puissance spatiale incontournable en prévision des futures missions humaines sur la Lune et sur Mars.

La Chine et la Russie s'installeront sur la Lune durablement

Une semaine après son atterrissage sur Mars, le rover Zhurong est descendu vendredi 21 mai à la surface de Mars. Après des examens du système de locomotion du rover et de ses fonctionnalités, Zhurong débutera ses opérations scientifiques. Zhurong embarque six instruments, dont une caméra laser très similaire à l’instrument ChemCam du rover américain Curiosity. À cela s’ajoutent des caméras optiques, un radar pour sonder le sous-sol, un spectromètre, un magnétomètre et une station météorologique (mesures de la température, de la pression et du vent notamment).

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À la recherche de glace d’eau

La détection de glace d’eau dans le sous-sol est l'un des principaux objectifs de Zhurong. Utopia Planitia est un grand bassin d'impact qui a dû être rempli d'eau, notamment au sud de cet océan boréal il y a près de 3 milliards d’années. Le radar du rover déterminera s'il y a de la glace d'eau en profondeur.

La présence de glace dans cette région d'Utopia Planitia pourrait avoir des implications pour la compréhension de l'habitabilité passée ou actuelle de la planète et...

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