Comment Mars est passée d’une planète humide à un désert glacial ?

Aujourd’hui, Mars semble être devenue un désert froid et sec. Mais il y a quelque 3,5 milliards d’années – ou un peu plus –, son atmosphère était suffisamment chaude pour que de l’eau liquide puisse couler à la surface de la planète. En 1972, c’est la mission Mariner 9 qui a pour la première fois révélé des paysages martiens constellés de lits d’anciennes rivières. Au fil des décennies, les chercheurs ont accumulé les preuves qui viennent le confirmer. Pourtant, ils ignorent toujours ce qui a été à l’origine de cette transition.

De l’avis général, l’appauvrissement de l’atmosphère martienne en dioxyde de carbone (CO2) pourrait avoir provoqué cet assèchement spectaculaire de la Planète rouge. Cependant, des chercheurs de l’université de Chicago (États-Unis) suggèrent que la transition d’une planète chaude et humide à une planète froide et sèche pourrait être le résultat de la perte d’un autre composant de l’atmosphère. Lequel ? La question demeure.

Les chercheurs ont étudié des milliers de photos renvoyées par les nombreuses missions lancées vers Mars ces dernières années. Ils ont analysé comment les lits des rivières se chevauchent et comment ils sont altérés. Le tout pour reconstruire l’histoire fluviale de la Planète rouge sur les milliards d’années passées. Avec l’idée de combiner ces analyses avec des simulations de conditions climatiques. Pour finalement déterminer lesquelles correspondent le mieux aux observations réalisées par les engins qui ont survolé Mars.

Mieux cibler les planètes habitables

C’est dans le processus que les chercheurs se sont aperçus qu’un changement de la quantité de CO2 – un puissant gaz à effet de serre, nous ne le savons que trop bien – dans l’atmosphère martienne ne faisait pas suffisamment varier les conditions climatiques de la Planète rouge. En d’autres mots, le CO2 ne...

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