Mars : Optimism, le rover jumeau de Perseverance, se prépare

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L'engin servira à tester différentes manœuvres et commandes avant qu'elles soient effectivement réalisées par Perseverance sur Mars.

Le 18 février 2021, le rover Perseverance de la Nasa se posera sur la planète Rouge avec des instruments qui pourraient révéler . A dix jours de l'arrivée, les esprits commencent à s'échauffer : atterrir sur Mars n'a rien d'une sinécure et seulement 40% des engins lancés vers cette destination sont arrivés à bon port. C'est dire la difficulté de la tâche. Mais comme la Nasa, croisons les doigts et faisons preuve d'optimisme. Optimism, c'est d'ailleurs le nom choisi pour le rover jumeau de Perseverance qui reproduira sur Terre, avec un peu d'avance, les manœuvres les plus cruciales de l'engin. Logé au Jet Propulsion Laboratory, en Californie, il est pleinement opérationnel.

Optimism, un jumeau presque identique

Le rover Optimism ("Operational Perseverance Twin for Integration of Mechanisms and Instruments Sent to Mars") est quasi identique à son homologue expédié sur Mars. Il a la même taille, le même système de locomotion, il se déplace à la même vitesse (0,15 km/h) et il est équipé d'instruments et de logiciels identiques. Cependant, comme il évolue sur Terre, il possède quelques adaptations : ses roues sont plus robustes pour soutenir la gravité terrestre. Au lieu de disposer d'un système de chauffage pour résister aux froides nuits martiennes, c'est un circuit de refroidissement qui a été installé pour faire face aux chaudes journées estivales de Californie. Enfin, si Perseverance est alimenté par un générateur thermoélectrique à radio-isotopes, Optimism est branché via un "cordon ombilical" qui contient également un câble ethernet permettant de faire transiter toutes les commandes et de récupérer les données d'ingénierie sans passer par le système de communication radio.

Présentation du rover OPTIMISM. Crédit : Nasa/JPL.

Mais pourquoi construire un tel engin ? Afin de ne faire courir aucun risque à Perseverance qui ne disposera pas de mécaniciens à proximité pour régler ses éventuelles pannes ! Le parti pris est donc d'utiliser OPTIMISM comme un banc d'essai po[...]

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