Mars : Insight a enregistré la chute d’une météorite jusqu’à son impact sur le sol !

Décidément, Toulouse est une véritable capitale de la recherche martienne. Outre les spectromètres laser ChemCam et Supercam, on y a aussi fabriqué le tout premier sismomètre martien, d’une précision époustouflante. Même si sa mise à la retraite est imminente suite à la proche fin de la mission d’Insight, Seis nous surprend toujours, et aujourd’hui il boucle son dernier objectif scientifique. C’est donc un succès total pour l’instrument, qui a mesuré plus de 1.300 séismes depuis début 2019.

L'atterrisseur InSight a enregistré l'entrée d'un météoroïde dans l'atmosphère ténue de Mars, son explosion puis son impact sur le sol. Écoutez l'enregistrement capturé à la surface de Mars. © Nasa, JPL-Caltech

Un formidable pouvoir de documentation

« On détecte désormais plus d’impacts de météorites sur Mars que sur Terre », nous dit Raphaël Garcia, en précisant que le seul impact sur Terre enregistré par des sismomètres s’est déroulé en Bolivie, créant un cratère de 10 mètres de diamètre. Pour rappel, les exemples russes de Toungouska ou de Tcheliabinsk sont des explosions qui se sont déroulées dans le ciel, pas des impacts.

La seule fois où la localisation s’est faite à l’aide de sismomètres a eu lieu lors d’une explosion de gaz en Allemagne. Mais, ici, nous sommes bien sur Mars. Et c’est à l’aide d’une des huit sondes en orbite autour de la planète qu’on a pu compléter le travail de Seis : le sismomètre localise les impacts, les caméras CTX et HiRise de Mars Reconnaissance Orbiter les confirment, repèrent les cratères en comparant avant et après l’impact, et communiquent même des informations sur sa taille. Un pouvoir de documentation d’événements sans égal dans l’exploration spatiale, et très utile à l’avenir.

Vue d'artiste de la sonde Mars Reconnaissance Orbiter au-dessus de la planète Mars. © Nasa
Vue d'artiste de la sonde Mars Reconnaissance Orbiter au-dessus de la planète Mars. © Nasa

Des applications pour les missions habitées

La mission de Seis s’achève, et déjà son héritage est prévu sur la Lune. Deux sismomètres, constituant la Farside Seismic Suite – FSS,...

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