Mars : de la glace détectée à 2,5 centimètres sous la surface

Julie Kern, Rédactrice scientifique

Où les premiers Hommes devront atterrir sur Mars ? Voilà une question qui taraude la Nasa depuis longtemps. Une nouvelle carte, publiée dans la revue Geophysical Research Letters, pourrait restreindre les choix possibles. En effet, cette carte détaille les régions de la Planète rouge où la glace se situe à moins d’un mètre sous la surface. Mieux encore, à certains endroits, celle-ci n’est enfouie que sous 2,5 centimètres de poussière martienne ! Un élément supplémentaire qui a permis à la Nasa d’identifier une région propice à une future colonie martienne.

La glace enfouie de Mars

Les régions près des pôles de Mars intéressent les scientifiques depuis longtemps. Onze ans auparavant, l’atterrisseur Phoenix Mars Lander avait égratigné la surface de Mars pour y découvrir de la glace. Une observation confirmée quelque temps plus tard par le Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) qui avait photographié de la glace sous des impacts de météorite.

Des images de la glace sous la poussière martienne prise le 15 et 19 juin 2008 par Phoenix Mars Lander. © Nasa, JPL-Caltech
Les images prises par MRO d'un cratère sur Mars qui dévoile de la glace (à gauche) le 18 octobre 2008, puis le 14 janvier 2009. © Nasa, JPL-Caltech

Cette fois-ci, les scientifiques ont utilisé deux instruments sensibles à la température : le Mars Climate Sounder de MRO et la caméra Themis (pour Thermal Emission Imaging System) sur Mars Odyssey pour établir une carte de la glace martienne. Ils ont ainsi pu détecter les changements de température de la surface de Mars induits par la glace enterrée. Concentrée le long des pôles, la glace est particulièrement proche de la surface, à moins de 30 centimètres en moyenne. Un peu plus en amont, la glace est enfouie sous 60 centimètres et plus de régolithe martien.

Cette carte répertorie la glace prisonnière sous la surface de Mars. Les tons bleu-violet indiquent que la glace est située à moins de 30 centimètres et les tons vert-rouge qu'elle est située à plus de 60...

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