Mars : les chercheurs ont trouvé où se cache toute l'eau qui lui reste

Nathalie Mayer, Journaliste
·2 min de lecture

Mars nous apparait aujourd’hui comme un monde désertique. Mais les astronomes estiment qu’il y a des milliards d’années, de l’eau coulait en abondance sur la Planète rouge. Tant et si bien que toute la planète aurait pu être recouverte d’un océan d’environ 100 à 1.500 mètres de profondeur. L’équivalent de la moitié de notre océan Atlantique. Et pour expliquer la disparition de cette eau, les chercheurs blâment généralement la faible gravité qui règne sur Mars. Elle aurait permis à l’eau de tout simplement s’échapper vers l’espace.

De l’eau coulait sur Mars dans un passé proche

De nouvelles données montrent cependant que ce phénomène de « fuite atmosphérique » ne rend pas compte de la majeure partie de l’eau disparue de la surface de Mars. Elles suggèrent au contraire qu’entre 30 et 99 % de l’eau qui coulait par le passé sur la Planète rouge s’y trouve toujours. Piégée dans les minéraux de la croûte martienne.

Pour en arriver à cette conclusion, les chercheurs de l’Institut de technologie de Californie (Caltech, États-Unis) ont croisé les données recueillies par plusieurs missions martiennes de la Nasa. Ils les ont aussi rapprochées d’observations par des télescopes et des travaux en laboratoire sur les météorites. Leur idée : étudier la quantité d’eau présente sur Mars, quelle que soit sa forme (vapeur, liquide ou gaz) au fil du temps ainsi que la composition chimique de l’atmosphère et de la croûte de la Planète rouge.

Une vue d’artiste de ce à quoi la planète Mars a pu ressembler par le passé. © Ittiz, Wikipedia Commons, CC by-sa 3.0
Une vue d’artiste de ce à quoi la planète Mars a pu ressembler par le passé. © Ittiz, Wikipedia Commons, CC by-sa 3.0

Un défaut de recyclage

C’est plus précisément le rapport deutérium sur hydrogène qui leur a mis la puce à l’oreille. Rappelons que le deutérium est une forme lourde de l’hydrogène. Il a donc moins tendance à s’échapper de l’atmosphère d’une planète par manque de gravité que l’hydrogène. De fait, si une planète perd de l’eau via sa haute atmosphère, le processus laisse un signe révélateur sur le rapport deutérium sur hydrogène de ladite...

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