La météorite de Winchcombe est-elle un témoignage original de la provenance de l'eau sur Terre ?

© Trustees of NHM, London

La quête de l’origine de l’eau sur Terre est toujours en cours. Des chercheurs anglais viennent apporter leur pierre à l’édifice grâce à l’étude d’une météorite particulièrement bien conservée.

Ce sont plus de 500 grammes de cailloux de l’espace qui ont été ramassés dans la ville de Winchcombe, fin février 2021. Une aubaine pour le Royaume-Uni où aucune météorite n’avait été retrouvée depuis 30 ans. Un consortium regroupant plusieurs universités et le Muséum d’Histoire naturelle de Londres a pu l’analyser en détail, notamment grâce à son excellent état : une grande partie de la météorite a été récupérée à peine 12 heures après son arrivée sur Terre, un bon point pour éviter sa contamination par des éléments terrestres. Leurs résultats sont publiés dans Science Advances.

Remonter à la source

Les scientifiques ont pu soumettre la météorite à toute une batterie d’analyses afin d’identifier les éléments présents à l’intérieur. Elle contient notamment des silicates hydratés, dont la composition isotopique en hydrogène (le nombre de neutrons que possèdent les atomes d’hydrogènes) ressemble à celle de l’eau sur Terre, et des acides aminés, des molécules organiques qui forment les briques constitutives de la vie.

Ces résultats appuient les hypothèses selon lesquelles l’arrivée de l’eau et de la vie sont possiblement dû, ou au moins aidée, par des astéroïdes, bien que la recherche soit toujours très active sur le sujet et que ces théories ne font pas nécessairement l’unanimité. Surtout en ce qui concerne l’eau. "Des travaux récents montrent que la contribution de ce genre de météorites au budget en eau de la Terre est très faible" explique à Sciences et Avenir Yves Marrocchi, directeur de recherche CNRS au Centre de Recherches Pétrographiques et Géochimiques de Nancy qui n’a pas participé à l’étude. "Winchcombe est une chondrite de type CM ("C" comme carbonée et "M" comme Mighei, relatif à la météorite de référence pour ce type d'objet tombé en Ukraine en 1889, NDLR). Ce type de météorites n’est pas rare, c’est même les chondrites carbonées les plus abondantes qui tombent sur Terre. C’est donc une chondrite CM parmi des dizaines d’autres, dont plusieurs ont été obs[...]

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