Le mégalodon aurait été encore plus gros qu'on le pensait

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Le mégalodon. Il a disparu il y a longtemps. Au moins 2 millions d’années, estiment les chercheurs. Mais il reste reconnu comme le plus grand requin ayant jamais vécu dans les océans terrestres. Pourtant, sa taille exacte continue de faire débat. La plupart l’estime comprise entre 15 et 18 mètres. Se basant sur une méthode différente, des chercheurs du Musée d’histoire naturelle de Floride (États-Unis) suggèrent aujourd’hui qu’elle pourrait frôler les 20 mètres.

Pour comprendre, il faut d’abord savoir que la taille du mégalodon est estimée à partir de mesures réalisées sur des dents fossiles. Car au cours de sa vie, un mégalodon perdait des milliers de dents dont l’émail a l’avantage de très bien se conserver. En évaluant la hauteur des dents — de la pointe de la couronne à la ligne où la racine et la couronne se rencontrent — et en l’injectant dans des équations établies sur l’exemple du grand requin blanc, les chercheurs remontent à la taille du requin géant.

Une dent de mégalodon peut mesurer jusqu’à près de 18 centimètres. Elle autorisait le requin gigantesque à s’attaquer à des proies charnues de type baleines ou dauphins. © Kristen Grace, Musée d’histoire naturelle de Floride
Une dent de mégalodon peut mesurer jusqu’à près de 18 centimètres. Elle autorisait le requin gigantesque à s’attaquer à des proies charnues de type baleines ou dauphins. © Kristen Grace, Musée d’histoire naturelle de Floride

Mais, en proposant l’exercice à ses étudiants, Victor Perez, paléontologue au Musée de la marine Calvert (États-Unis), s’est aperçu d’un problème. Les calculs des étudiants, en effet, donnaient des résultats incroyablement imprécis. Allant de 12 à 45 mètres pour un mégalodon en particulier. Il a d’abord cru à des erreurs de calcul ou de conversion. Il s’est finalement aperçu que les équations utilisées par les chercheurs depuis près de 20 ans donnaient des estimations variables en fonction de la dent mesurée. Car, comme chez les Hommes, la taille et la forme des dents de mégalodon varient en fonction de sa position dans la bouche.

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