Mécanique antique : la machine d'Anticythère garde une part de mystère

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La machine d'Anticythère est le plus vieux mécanisme à engrenages et calculateur connu au monde.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°210 daté juillet/ septembre 2022.

Certaines découvertes forcent à réviser ce que l'on pensait savoir des civilisations du passé. C'est en 1900 que le pêcheur d'éponges Elias Stadiatis fait une telle trouvaille dans une baie de l'île d'Anticythère, en Grèce, lorsqu'il aperçoit une épave. Le navire est romain, sa cargaison grecque : une cohorte de statues, mais surtout un étrange puzzle tridimensionnel constitué d'au moins 82 pièces, dont des engrenages en bronze et un châssis en bois. Dans les années qui suivent, on tente de réassembler ce mécanisme corrodé par les siècles et la mer. En 1959, enfin, l'analyse de l'objet par radiographie aux rayons gamma réalisée par le physicien britannique Derek de Solla Price révèle un dispositif d'une complexité surprenante, composé de dizaines de roues dentées, tambours, aiguilles mobiles, axes et cadrans, solidaires et disposés en plusieurs plans. Le tout gravé d'inscriptions en grec et de symboles astronomiques. L'idée qu'un objet si complexe ait été conçu avant la Renaissance apparaît à l'époque incongrue.

La machine d'Anticythère est un calculateur astronomique !

Le naufrage du navire est pourtant daté de l'an -87. Quant aux quelque deux mille lettres inscrites au dos de la machine,II siècle e leur forme renvoie au avant notre ère. Xenophon Moussas, de l'université d'Athènes, a montré en 2006 que le texte fait office à la fois de mode d'emploi de l'objet et de traité d'astronomie. Les doutes se dissipent : la machine d'Anticythère est un calculateur astronomique ! Actionné par une manivelle, il décrit les mouvements du Soleil, de la Lune et des planètes visibles à l'œil nu, et permet de prévoir les éclipses.

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