L'Univers insolite : et si le ciel nous tombait sur la tête ?

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Comment l'humanité - et surtout les scientifiques - se préparent à contrer les dangereux bolides qui pourraient percuter la Terre.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°209 daté avril/ juin 2022.

L'humanité se prépare à contrer de dangereux bolides. "Nous cataloguons les "géocroiseurs", ces objets dont l'orbite croise celle de la Terre, explique Patrick Michel, chercheur à l'observatoire de la Côte d'Azur.

"On en a trouvé 10.000, 40 % de ceux qui existent"

"Nous en avons déjà repéré un petit millier dont la taille dépasse le kilomètre, pouvant presque tous causer un désastre planétaire. Et nous traquons ceux de plus de 140 mètres, qui pourraient anéantir un pays. On en a trouvé 10.000, 40 % de ceux qui existent", ajoute Patrick Michel. Pour l'instant, aucune collision en vue.

"Percuter le bolide pour dévier sa trajectoire"

Et l'on teste des parades. "La technique la plus mûre consiste à percuter le bolide pour dévier sa trajectoire", poursuit Patrick Michel, également responsable de la mission Hera de l'ESA, qui va contribuer au premier test de déviation d'un astéroïde, avec la Nasa. Celle-ci a lancé en 2021 la mission Dart vers un duo d'astéroïdes inoffensifs, Didymos (780 m de diamètre) et Dimorphos (160 m), qui orbite autour de lui. Fin septembre, la sonde doit percuter Dimorphos. Quatre ans plus tard, Hera viendra mesurer la nouvelle orbite et cartographier le cratère d'impact. "Une étape cruciale, car l'efficacité de l'impact dépend de la structure et des propriétés mécaniques du corps visé", indique Patrick Michel.

Par Pierre Vandeginste

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