Cette lune de Saturne a tout ce qu’il faut pour abriter de la vie

En quête d’une vie extraterrestre, les scientifiques s’intéressent tout particulièrement à la recherche de nouvelles exoplanètes de la taille de la Terre et situées dans la zone habitable de leur étoile. Mais nos meilleures chances de trouver des organismes vivants pourraient bien se trouver beaucoup plus près de nous, à l’intérieur même de notre Système solaire.

Un océan liquide sous une croûte de glace

Depuis plusieurs dizaines d’années déjà, certaines lunes de Jupiter et de Saturne attirent en effet l’attention des scientifiques et des exobiologistes à cause de la présence d’une importante croûte de glace d’eau à leur surface. Encelade, petite lune de Saturne de seulement 500 kilomètres de diamètre, fait ainsi l’objet d’une attention toute particulière depuis le passage de la sonde Cassini en 2004. Si la surface de cette lune orbitant autour de la géante gazeuse au sein de l’anneau le plus externe apparaît comme totalement gelée, de nombreuses observations suggèrent la présence d’eau liquide sous cette épaisse croûte de glace. De nombreux geysers crevant la surface ont en effet été observés, suggérant que cet océan liquide interne serait animé de courants de convection dus à la présence d’importantes sources de chaleur.

Les geysers sur la lune de Saturne, Encelade, proviendraient d'un océan sous-terrain propice à la vie. © Nasa, JPL, Space Science Institute
Les geysers sur la lune de Saturne, Encelade, proviendraient d'un océan sous-terrain propice à la vie. © Nasa, JPL, Space Science Institute

De l’eau liquide et une activité géologique produisant de la chaleur de manière intense et continue, il n’en faut pas plus pour susciter les espoirs des scientifiques sur la présence potentielle d’organismes vivants sous la surface glacée d’Encelade. Ces deux critères permettant l’habitabilité de la petite lune viennent d’ailleurs d’être complétés par un troisième. Par le biais de modélisations, des chercheurs ont découvert que l’océan caché d’Encelade serait relativement riche en phosphore, un élément chimique essentiel au développement de la vie. Sur Terre, le phosphore, sous la forme de phosphate, est en...

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