Lune, Phobos, Mars : la course aux échantillons extraterrestres a commencé !

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Coup sur coup, plusieurs missions ont rapporté des fragments de corps célestes. Leur examen, notamment par des laboratoires français, vient de débuter. Objectif : la connaissance du Système solaire.

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir- La Recherche n°891 daté mai 2021.

Comment le Système solaire et les myriades d'objets qui le composent se sont-ils formés ? Quelle est l'origine de l'eau et des molécules organiques présentes en abondance sur notre planète ? La vie a-t-elle émergé ailleurs que sur Terre ? Les réponses à ces interrogations ne se trouvent pas sur notre planète : il faut aller les chercher sur d'autres astres. C'est-à-dire aller recueillir, à l'aide de sondes robotisées, des échantillons de planètes, de lunes ou d'astéroïdes puis les rapporter pour les analyser. Deux de ces nouvelles missions - la japonaise Hayabusa 2 et la chinoise Change'5 - ont été couronnées de succès en décembre 2020. La première en rapatriant 5,4 g d'un astéroïde extrêmement primitif, vestige de la formation du Système solaire il y a 4,6 milliards d'années ; la deuxième en rapportant 1,7 kg d'échantillons de la Lune, les premiers depuis plus de quarante ans.

Un âge d'or des échantillons extraterrestres

"Ces matériaux sont pour le moment minutieusement inventoriés et caractérisés au Japon comme en Chine", signale Patrick Michel, astrophysicien à l'observatoire de la Côte d'Azur. Mais aussi en France, comme au Centre de recherches pétrographiques et géochimiques de Nancy (CRPG), qui a reçu en début d'année, un fragment des échantillons japonais. "Examinés d'ici à quelques mois avec les plus puissantes techniques d'analyse, ils commenceront alors à dévoiler leurs secrets." Et ce n'est qu'un début, une dizaine d'autres missions étant prévues dans les années qui viennent. "Nous vivons actuellement un âge d'or pour les retours d'échantillons extraterrestres, se réjouit Patrick Michel . Grâce à eux, nos connaissances sur le Système solaire feront bientôt des pas de géant."

C'est au programme américain Apollo que l'on doit les tout premiers échantillons recueillis sur un autre corps que la Terre : 382 kg de cailloux et de fines poussières ramassés par la dizaine d'ast[...]

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