Ludovic Orlando : "La première machine à voyager dans le temps génétique"

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Le séquençage de l'ADN ancien commence avec l'étude de tissus d'un zébre ancien taxidermisé. C'est ce que raconte le paléogénéticien Ludovic Orlando dans un long entretien au site de La Recherche, à lire à l'occasion de la sortie de son livre "L’ADN fossile, une machine à remonter le temps" (Odile Jacob).

Ludovic Orlando est directeur du centre d’anthropologie et de génomique de Toulouse à l’université Paul-Sabatier (et spécialiste de la domestication des chevaux). Il signe , "L’ADN fossile, une machine à remonter le temps" (Odile Jacob) dans lequel il raconte la naissance et le développement de la paléogénétique, c'est-à-dire de l'analyse de l'ADN ancien. Cette technique est à l'origine de découvertes scientifiques (comme l'identification d’une nouvelle espèce humaine,) que les pratiques archéologues seules n'auraient pas pu mettre au jour. Pour mieux connaître la révolution de l'analyse de l'ADN ancien,

"Le tout début, c'est 1984"

1984, année charnière. On ne parle pas de dystopie, mais de voyage dans le temps. Le temps réel, celui des paléologues. Car 1984 marque les premiers pas de l'étude de l'ADN ancien, comme l'explique Ludovic Orlando dans un entretien au site de La Recherche : "Une équipe californienne, celle d'Alan Wilson, s'intéresse alors à des techniques de biologie moléculaire qui émergent alors : les techniques de PCR, donc d'amplification de l’ADN. À l’époque, elles ne sont pas encore tout à fait au point. Si on sait séquencer l’ADN depuis 1977, les processus sont gourmands en qualité et en quantité d’ADN. Malgré tout, Alan Wilson et ses collègues se disent : pourquoi ne pas l'essayer sur de l'ADN ancien, âgé de plusieurs dizaines ou centaines d'années ? Ils décident de travailler sur des tissus taxidermisés d'un zèbre éteint depuis le début du 20e siècle : le zèbre quagga. Ils ont accès à un spécimen taxidermisé au muséum de Mayence (Allemagne), dont ils extraient de l’ADN, et ils arrivent à cloner 229 paires de bases (ACGT) de l'ADN mitochondrial du zèbre – l'ADN mitochondrial fabrique un certain nombre de protéines différentes et, parmi elles, se trouvent celles de la respiration. C'est la première fois qu’une équipe y parvient. Ils ont inventé, en quelque sorte, la première machine à voyager dans le temps génétique. Le succès est retentissant, au[...]

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