Qui est Lucy, la sonde d'exploration de la Nasa qui va décoller samedi ?

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La Nasa se lance dans la conquête des astéroïdes troyens de Jupiter. L'agence spatiale lancera le 16 octobre une sonde à destination de ces corps célestes situés aux abords de l'orbite de la géante gazeuse. Dénommée Lucy, l'appareil voyagera pendant six ans avant d'effectuer la majorité de ses observations entre 2027 et 2033. Lucy se consacrera à l'étude de ces astéroïdes, afin de déterminer leurs origines et de confirmer ou invalider le modèle de Nice, expliquant la disparité des corps célestes à l'origine de la formation du Système solaire.

Lucy ou l'origine du Système solaire

Le projet d'étude des astéroïdes troyens remonte à plusieurs années. Les planétologues américains Harold Levison et Cathy Olkin, du Southwest Research Institute dans le Colorado, sont à l'origine de l'élaboration de la sonde Lucy en 2010. Ambitieux, le projet est alors intégré en 2014 au programme d'exploration du Système solaire lancé en 1992 par la Nasa, Discovery. Après des années de recherches, la sonde commence à être construite en 2019, durant deux ans. Lucy devrait effectuer des relevés précis des corps troyens grâce à ses instruments de précision : une caméra haute résolution nommée L'LORRI (pour Lucy's LOng Range Reconnaissance Imager), une autre caméra servant à la navigation, la TTCam et deux spectromètres, le premier permettant de dresser une imagerie dans le spectre du proche infrarouge (L'Raph) et l'autre étant un spectromètre infrarouge appelé L'TES (pour Lucy's Thermal Emission Spectrometer).

Les ingénieurs insérant le réservoir de propergol à l'intérieur de la sonde. © Lockheed Martin Space
Les ingénieurs insérant le réservoir de propergol à l'intérieur de la sonde. © Lockheed Martin Space

Cette pléthore d'instruments offrira à Lucy et aux chercheurs du Southwest Research Institute une opportunité d'en apprendre plus sur ces astéroïdes encore inexplorés. Durant leurs survols, la sonde relèvera divers éléments détaillant la composition des corps, leurs structures ou encore leurs masses, avec pour objectif de réaliser une véritable étude sur l'évolution du Système solaire...

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