A Los Angeles, les palmiers, source majeure de pollution atmosphérique

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À Los Angeles, avec la réduction des émissions automobiles, les arbres sont désormais une source de pollution majeure, estiment des scientifiques américains.

Les arbres causent-ils plus de pollution que les automobiles, comme l’affirmait l’ancien président des États-Unis, Ronald Reagan, en 1981 ? À l’époque, c’était une intox, qui extrapolait grossièrement des données montrant que les arbres émettent un brouillard photochimique. Aujourd’hui, dans un tout autre contexte, il pourrait presque l’affirmer sans se ridiculiser totalement, montre . Car à Los Angeles, en 2021, les palmiers, arbres et plantes s’avèrent bien désormais une source majeure de pollution aux aérosols… maintenant que l’atmosphère a été drastiquement purgée des émissions automobiles.

"Il y a 20 ans, la qualité de l’air à L. A. violait chaque jour les normes sanitaires. Aujourd’hui, cela ne survient plus que les jours chauds", se réjouit Ronald Cohen, spécialiste de chimie atmosphérique. Son article valide l’efficacité des lois strictes sur les émissions des véhicules, que l’administration Reagan refusait d’appliquer : les niveaux d'aérosols organiques ont été considérablement réduits à travers les États-Unis, et en Californie, la baisse a été particulièrement spectaculaire à Los Angeles. Les aérosols – particules d'hydrocarbures appelées PM2,5 parce qu'elles mesurent moins de 2,5 micromètres de diamètre et se logent facilement dans les poumons – provoquent des problèmes cardiovasculaires et respiratoires. À Los Angeles, les concentrations de ces particules fines ont diminué de moitié entre 1999 et 2012. Et aucune pollution sérieuse n’a été détectée depuis 2016, tant que les températures ne dépassaient pas 20 °C. En revanche, lorsque le thermomètre grimpe au-dessus de 37 °C, le seuil de la norme nationale de qualité de l’air ambiant est fréquemment dépassé. Comment expliquer ces flambées météorologiques ?

Palmiers et chênes, principaux émetteurs

Au fur et à mesure que la concentration en produits chimiques organiques des véhicules – composés de cancérogènes comme le benzène et le toluène – chutait, les experts de la qualité de l'air ont traqué les autres [...]

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