A l'origine des vertébrés, une sorte de ver du Cambrien

YANG Dinghua

De nouveaux fossiles examinés sous toutes les coutures révèlent les ébauches d'un squelette chez ces animaux vieux de 520 millions d'années.

Les Yunnanozoon, des créatures ressemblant à des anguilles ou à des myxines, sont un groupe d'animaux qui vivaient il y a 520 millions d'années, au Cambrien. Mystérieux, ils suscitent de nombreuses controverses : les scientifiques ne savant pas vraiment où les classer dans l'arbre de l'évolution. Ainsi de nombreux papiers, publiés dans des revues de renom, les rangent tour à tour dans divers embranchements, des céphalochordés, aux hémichordés ou même aux deutérostomes ou aux vertébrés. De nouvelles analyses confirment que les Yunnanozoon sont sont bien des vertébrés souches et leur anatomie pourrait expliquer comment les animaux ont évolué des invertébrés vers les vertébrés, une des grandes interrogations des biologistes évolutionnistes.

Une multitude de moyens d'observation

Les vertébrés, qui comptent dans leur rang les poissons, les amphibiens, les reptiles, les oiseaux, les mammifères et les humains, partagent des caractéristiques uniques, telles qu'une colonne vertébrale et un crâne. A l'inverse, les invertébrés sont démunis de tout squelette osseux ou cartilagineux. Au fil des ans, alors que les scientifiques étudiaient l'évolution des vertébrés, les recherches se sont concentrées sur les arcs pharyngés, des structures qui produisent des parties du visage et du cou, telles que les muscles, les os et le tissu conjonctif. Les chercheurs ont émis l'hypothèse que l'arc pharyngé a évolué à partir d'une tige de cartilage non articulée chez des ancêtres vertébrés. Afin de mieux comprendre le rôle de l'arc pharyngé, une équipe de l'Institut de géologie et de paléontologie de Nanjing, en Chine, a entrepris d'examiner des spécimens de fossiles de Yunnanozoon nouvellement collectés.

Pour chacun des 127 spécimens, les chercheurs ont utilisé une grande variété de techniques d'exploration : microtomographie à rayons X, microscopie électronique à balayage, microscopie électronique à transmission, spectrométrie, spectroscopie infrarouge à transformée de Fourier et spectroscopi[...]

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