L'origine de la « Terre boule de glace » enfin comprise ?

Éléonore Solé, Rédactrice scientifique
·2 min de lecture

Les scientifiques pensent que la Terre a connu plusieurs épisodes de glaciation presque totale. Entre -2,4 milliards d'années et -635 millions d'années. Cette hypothèse, nommée Snowball Earth (Terre boule de glace), est bien admise, bien qu'elle ne fasse pas l'unanimité. Notamment car certaines questions demeurent sans réponses. Le MIT suggère, au travers d'une étude parue dans Proceedings of the Royal Society, que ces glaciations ne seraient pas advenues à cause d'une diminution trop importante des températures - due à une moindre entrée des rayons du soleil ou à un niveau de CO2 atmosphérique trop bas - mais en raison d'une diminution trop rapide de celles-ci.

Jusqu'à présent, il était supposé que ces glaciations auraient été déclenchées par le passage de seuils. Que certains processus auraient conduit à abaisser la quantité de rayonnement solaire entrante, par exemple via des éruptions volcaniques ou la formation de nuages obstruant le ciel. Pour en avoir le cœur net, des scientifiques ont conçu un modèle mathématique simplifié du système climatique de la Terre.

Certaines éruptions volcaniques peuvent aboutir à des « hivers volcaniques », où les températures s'affaissent dans une zone plus ou moins grande. Dans l'histoire, ces hivers ont été la cause de plusieurs famines. © James Thew, Adobe Stock
Certaines éruptions volcaniques peuvent aboutir à des « hivers volcaniques », où les températures s'affaissent dans une zone plus ou moins grande. Dans l'histoire, ces hivers ont été la cause de plusieurs famines. © James Thew, Adobe Stock

Emballement climatique

Ce modèle représente les relations entre le rayonnement solaire entrant et sortant, la température de surface de la Terre, la concentration de CO2 atmosphérique, ainsi que les effets de l'altération sur l'absorption et le stockage de ce CO2 atmosphérique. L'ensemble de ces équations mathématiques donnent une idée des conditions qui peuvent provoquer une Terre boule de glace.

« Il est raisonnable de supposer que les glaciations passées ont été induites par des changements géologiquement rapides du rayonnement solaire », conclut Constantin Arnscheidt, coauteur de l'étude, grâce à ce modèle. Le chercheur estime que la Terre gèle si la lumière solaire...

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