Quelle est l'origine des déserts ?

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Comment se forme un désert ? Ce processus se fait en réalité en plusieurs étapes qui transforment par exemple une zone boisée en étendue inhospitalière.

Le désert est une région de la planète "caractérisée par une pluviométrie inférieure à 200 et souvent même à 100 mm par an et où la densité de population est très faible" en raison même de cette particularité, explique . Mais quelle est l'origine des étendues désertiques ? C'est la question posée par Djego Fulbert sur la page Facebook de Sciences et Avenir à l'occasion de notre rendez-vous hebdomadaire : la Question de la Semaine.

Regrouper des données provenant de domaines très différents

Pour répondre à cette question, nous prendrons comme exemple un paysage boisé qui se transforme peu à peu en désert. Les plantes s’assèchent alors, le couvert végétal s’amoindrit pour laisser la place à un univers minéral où la vie est minimale. Comment se déroule ce phénomène ? Une étude parue le 14 février 2020 dans et relayée alors par a identifié trois phases où la hausse des températures modifie en profondeur les conditions de vie des couverts végétaux.

Plusieurs dizaines de chercheurs du monde entier ont mis en relation des données scientifiques de domaines très différents : la microbiologie des sols, l’écologie, les mathématiques... "Nous avons mis en commun les données globales fournies par les satellites, les études de sol de près de 50.000 points de collecte partout dans le monde, le suivi de l’activité de photosynthèse de 809 espèces de plantes croissant dans les zones arides et semi-arides", détaillait alors Nicolas Gross, chercheur à l’Institut national de la recherche agronomique et de l’environnement (Inrae) de Clermont-Ferrand et co-signataire de l'étude.


Oryx gazelle sur un sol rocheux blanc. Photographié dans le désert du Kalahari, en Afrique du Sud. Crédits : JOHAN SWANEPOEL / SCIENCE PHOTO / JSW / Science Photo Library via AFP

Le désert avance en trois étapes

"Quand les températures augmentent et que la disponibilité en eau baisse, les plantes réagissent en réduisant la taille de leur feuille pour éviter de perdre en humidité mais aussi en améliorant l’effi[...]

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